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7 choses que les explorateurs polaires utilisaient pour rester sains d’esprit pendant des mois d’isolement et qui fonctionnent en quarantaine


En raison de l’hiver extrême de l’Antarctique, qui comprend quatre mois d’obscurité totale, les explorateurs polaires ont subi un confinement intense dans des quartiers étroits pendant de longues périodes.

Pionnier américain Richard Byrd a expliqué: «les petites choses… ont le pouvoir de conduire même les plus disciplinés… au bord de la folie. Ceux qui survivent avec une certaine mesure de bonheur sont ceux qui peuvent vivre profondément de leurs ressources intellectuelles, car les animaux en hibernation vivent de leur graisse. »

Comment les explorateurs antarctiques du début des années 1900 ont-ils survécu à l’ennui bien avant Internet?

La musique

La musique était vitale pour la santé mentale et le bien-être des explorateurs. “Il faut être coupé de la civilisation … pour réaliser pleinement le pouvoir que la musique doit rappeler le passé … pour apaiser le présent et donner de l’espoir pour l’avenir”, a déclaré l’un des plus jeunes membres de l’expédition Terra Nova (1910-1913).

L’expédition nationale antarctique écossaise (1902-04) comprenait un joueur de cornemuse officiel. L’amiral Byrd a apporté un phonographe à la base Advance en 1934, qualifiant la musique de «seul vrai luxe».

Joueur de cornemuse Gilbert Kerr avec un pingouin lors de l’expédition nationale antarctique écossaise, 1902-04[Photo:[Photo:William S Bruce/ Wikimedia Commons]

En abandonnant le navire qui coule lentement, Endurance, les hommes d’Ernest Shackleton ne pouvaient transporter que deux livres d’effets personnels. Mais Shackleton a insisté pour que le météorologue Leonard Hussey emporte son banjo de six livres, disant: “C’est une médecine mentale vitale, et nous en aurons besoin.”

Les livres ont joué un rôle énorme dans la vie des explorateurs polaires. La bibliothèque à bord d’Endurance comprenait des pièces de théâtre, de la poésie, des livres sur l’exploration, l’Encyclopedia Britannica et des romans comme Les frères Karamazov. Lorsque le navire est tombé, Shackleton sauvé un poème de Rudyard Kipling. Il arracha la première page d’une bible qui lui avait été donnée par la reine Alexandra, abandonnant le reste du lourd texte, bien qu’un membre d’équipage l’ait secrètement sauvé.

Poésie, un explorateur a expliqué, “était utile, car cela donnait à quelqu’un quelque chose à apprendre par cœur et à répéter pendant l’heure blanche … lorsque l’esprit inactif est trop apte à penser … à des griefs purement imaginaires.”

Certains hommes ont même tenté d’apprendre une langue. Roald Amundsen, le chef de l’expédition norvégienne Fram (1910-1914), a étudié la grammaire russe. Alors que d’autres ont rapidement terminé leurs histoires plus légères, la lecture d’Amundsen «avait l’avantage d’être incomparablement plus rigide. Les verbes russes sont exceptionnellement difficiles à digérer et ne doivent pas être avalés à la hâte. »

Écriture du journal

Les journaux quotidiens étaient extrêmement courants chez les explorateurs polaires. Premièrement, les hommes étaient conscients que les récits de leurs expériences pourraient avoir une valeur monétaire à l’avenir. Deuxièmement, les journaux intimes ont servi de registres et de souvenirs pour leurs familles. Troisièmement, comme plusieurs jours avaient tendance à se dérouler ensemble, les journaux intimes sont devenus un moyen de se différencier d’un jour à l’autre. Enfin, comme un explorateur a expliqué: “Un journal intime dans cette vie est l’un des seuls moyens par lesquels un homme peut se défouler.”

Grotte dans un iceberg, photographiée lors de l’expédition britannique en Antarctique de 1911-1913, 5 janvier 1911[Photo:[Photo:Bibliothèque nationale de Nouvelle-Zélande/ Wikimedia Commons]

Journaux d’expédition

Il existe une longue tradition d’explorateurs polaires qui créent des journaux pour eux-mêmes. Les rapports sur la météo ou les comptes rendus de visites dans les colonies de pingouins étaient entrecoupés d’histoires courtes, de poésie, d’entretiens, de mots croisés et de jeux de mots. Ils étaient illustrés de dessins humoristiques et artistiques. Au fil du temps, ces textes ont pris beaucoup de contenu sexuel, y compris des blagues obscènes et des fantasmes.

Comme un explorateur a expliqué«L’importance de ne laisser aucun sentiment de dépression faire partie de l’atmosphère de notre vie était claire pour tous.»

Jeux

Carsten Borchgrevink, le chef de la Southern Cross Expedition (1898-1900), a déclaré: «La similitude de ces nuits froides et sombres attaque l’esprit des hommes comme un esprit malin furtif. Nous avons découvert que… jouer aux échecs et aux cartes était un passe-temps très précieux. » Parfois, les hommes «criaient et sautaient pendant leur match et c’est étonnant qu’ils n’aient pas bouleversé la petite planche sur laquelle ils jouaient».

Les échecs étaient également roi lors de l’expédition Terra Nova (1910-1913). Selon Robert Falcon Scott, «Notre jeu le plus populaire pour les loisirs du soir est les échecs; tant de joueurs se sont développés que nos deux jeux d’échecs sont insuffisants. »

Aliments

Pour les explorateurs de l’Antarctique, presque toute la nourriture était séchée ou consommée dans des boîtes. Hoosh, un ragoût fait à partir d’un mélange de viande séchée et de graisse, appelé pemmican, épaissi avec des céréales, a fourni beaucoup de calories des premières expéditions.

Pour briser la cuisine monotone, les hommes ont expérimenté de nouveaux aliments, comme le pingouin ou la viande de phoque. Dans quelques cas, comme l’expédition Fram et l’expédition impériale trans-antarctique, ils ont même mangé leurs chiens.

Le prix souvent terne signifiait que les hommes étaient souvent obsédés par la nourriture. Beaucoup de leurs conversations tournaient autour de leurs repas idéaux à la maison. En 1934, Byrd écrit dans son journal: «J’ai trouvé le livre de cuisine! … Le cri de joie que j’ai prononcé sonnait si fort que j’étais vraiment gêné. … Aucun livre échoué sur un naufragé n’aurait pu être étudié plus avidement. »

Membres de Roald Amundsen’s Expédition au Pôle Sud 1910-12 au pôle lui-même, décembre 1911 (de gauche à droite): Roald Amundsen, Helmer Hanssen, Sverre Hassel et Oscar Wisting [Photo:[Photo:Olav Bjaaland (1863-1961) / Wikimedia Commons]

De l’alcool

Les expéditions polaires étaient généralement très bien approvisionnées en bière, vin et spiritueux.

Il y avait un débat sur la valeur de l’alcool lors de ces expéditions – personne ne voulait encourager l’ivresse, et l’alcool pouvait être dangereux sur le terrain. Mais Amundsen, le premier homme au pôle Sud, avait une opinion différente: «Un verre de vin occasionnel ou une bouteille de spiritueux étaient des choses dont nous étions tous, sans exception, très heureux. … Personnellement, je considère l’alcool, consommé avec modération, comme un médicament dans les régions polaires. … Deux hommes qui se sont un peu égarés au cours de la semaine sont réconciliés à la fois par l’odeur du rhum. »

Cerveau ou musclé?

Alors, quel genre d’homme a survécu aux meilleurs sous un isolement sévère? Selon Apsley Cherry-Garrard de l’expédition Terra Nova (1910-1913), «Les hommes qui ont le plus d’énergie nerveuse ont mieux réussi grâce à cette expédition… leur force d’esprit a triomphé de leur faiblesse corporelle. Si vous voulez un bon voyageur polaire, prenez un homme sans trop de muscles… et laissez son esprit se concentrer sur des fils — d’acier. ”


Daniella McCahey est professeur d’histoire au Université de l’Idaho.

Cet article est republié de La conversation sous licence Creative Commons. Lis le article original.

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