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Avons-nous vraiment le libre arbitre?


Au collège, j’ai développé une maladie mystérieuse. Je me suis senti heureux, mais l’après-midi je pleurais pendant deux heures. Bien que l’interprétation évidente soit la dépression, pour moi, tout était question de déjeuner. La nourriture m’a épuisé et m’a rendu triste. J’ai essayé de sauter le petit déjeuner et le déjeuner et de grignoter des barres de fromage cottage et de chocolat au lait. Puis des carottes.

Après de nombreux après-midi comme celui-ci, quel philosophe de 18 ans croirait au libre arbitre? J’étais un système digestif, des molécules. La pensée suivante était que je mourrais, me dissoudrais en molécules. . . tout jeune.

À cette époque, j’ai découvert William James (1842-1910), le père de la psychologie américaine en tant que discipline formelle. Mon problème était-il «psychologique» ou «physique»? James m’a fait comprendre que ça pouvait être les deux. Il a expliqué que les phénomènes mentaux avaient des racines physiques. Il a créé le premier laboratoire de psychologie basé sur la biologie à l’Université Harvard, mais il a fait confiance à l’expérience subjective et a honoré notre capacité de réflexion. J’étais ma digestion et J’avais aussi des choix.

Le débat sur le libre arbitre est clair sur un point: nous nous considérons comme un choix. Cela peut être une illusion, mais pas sans laquelle nous ne pouvons pas fonctionner. Lorsque vous prenez votre bras, tu es ramasser votre bras. Cependant, pendant ces déchirures larmoyantes, si mon bras se levait, cela ne ressemblait pas à mon choix. Surtout, je reste allongé là. Quand j’avais 17 ans, un rencard m’a glissé Quaaludes et m’a violée – l’expérience était similaire. Et j’avais cessé de sentir que j’avais le choix sur ce que je mangeais.

Pourtant, vers 16 heures chaque jour, je me levais et faisais mes devoirs, parfois avec des flots d’inspiration. J’ai eu une chaîne parfaite de As cette année-là.

James avait également été vaincu dans sa jeunesse et se sentait condamné. Pendant près de trois ans après avoir obtenu son diplôme de médecine, il est resté à la maison souffrant de troubles digestifs, d’une mauvaise vue, de maux de dos, d’hallucinations, de crises de panique et de dépression. Il n’a pas pu exercer ou croire en sa propre volonté. Mais le 30 avril 1870, il se leva, écrivant dans son journal:

[Y]esterday était une crise. . . . J’ai terminé la première partie des deuxièmes «Essais» de Renouvier et je ne vois aucune raison pour laquelle sa définition du libre arbitre… »le maintien d’une pensée parce que je choisis de quand j’aurais peut-être d’autres pensées »- il faut que ce soit la définition d’une illusion. Quoi qu’il en soit, je suppose pour le moment – jusqu’à l’année prochaine – que ce n’est pas une illusion. Mon premier acte de libre arbitre sera de croire au libre arbitre.

Pour lui, comme pour moi, le soi ou la «volonté» devait être affirmé contre le poids de l’incertitude quant à notre capacité future de fonctionner. Pendant des décennies à ce jour, j’ai essayé un régime après l’autre. J’ai essayé tous les antidépresseurs. Moi et mes symptômes ont fluctué, et je ne savais pas pourquoi ni quand. Mais en lisant James, j’avais juste besoin de continuer à essayer des choses et, surtout, d’être courageux. Grâce à lui, j’ai appris que la vérité est insaisissable, mais il est obligatoire d’agir.

OAu fil des ans, je me suis tourné vers cette pensée chaque fois que je ne savais pas si j’étais assez bien pour accepter un défi, si ma maladie était le danger ou le plus grand danger était ma peur. James a failli passer à côté de son grand amour, sa femme, Alice, craignant qu’il ne soit pas assez sain d’esprit et solide pour demander à quiconque de partager son destin. “La bête dans la jungle” (1903), l’une des histoires les plus célèbres de son jeune frère Henry James, décrit un homme trop préoccupé par un sentiment de malheur à aimer.

Simplement fais-le. Maintenant, c’est un slogan Nike, populaire parce qu’il est si utile. James a choisi de croire que l’amour serait un remède. Il attribuerait à Alice sa stabilité pendant ce qui est devenu une vie extraordinairement productive. Bien qu’il combattait toujours une disposition volatile et une mauvaise vue, il était joyeux, un habilleur excentrique, un grand causeur et un professeur spontané. Il a créé des moments de jeu. Ebullience peut être ennuyeux pour d’autres personnes – des ravisseurs qui le considèrent superficiel. James pensait que c’était tout sauf ça. Lorsque sa voiture se déplaçait lentement au sommet d’une montagne, il sautait pour alléger le fardeau des chevaux. Il a joué au tennis, patiné, fait du vélo, monté sur des chevaux et escaladé des montagnes.

Sa vie nous apprend à nous en tenir au grand projet – même si nous manquons nos délais. En 1878, James a signé un contrat pour écrire un manuel de psychologie dans deux ans. le Principes de psychologie, un énorme recueil, n’est apparu qu’en 1890. Le projet lui pesait lourdement, mais il a persisté, révisant les chapitres quatre ou cinq fois. James se souciait de son style d’écriture – et était ravi que tant de gens de son époque aient vécu ses chapitres de manuels comme des sermons entraînants. Dans un sur habitude, son sage conseil – prenez des résolutions et informez les autres afin que vous vous sentiez responsable – résonne aujourd’hui.

En terminant ce tome, il écrivit à Alice: «[I]Cela ne me rassure pas de penser que je ne vis pas entièrement dans les projets, les aspirations et les phrases, mais de temps en temps quelque chose à montrer pour tout le monde. ” Si vous vous sentez comme un rêveur, James est de votre côté.

Cela a aidé Alice à avoir foi en son mari et en le Tout-Puissant. James, qui à divers moments est allé à l’église, a compris que la foi peut être psychologiquement saine et a soutenu dans son essai “La Volonté de Croire” (1896) que nous pouvons nous y plonger. Mais il ne semble jamais avoir cru.

Cela aussi m’a inspiré, un athée: j’admire et cherche les dévots et j’assiste à des services de toutes sortes. C’est devenu courant maintenant, en adoptant les pratiques religieuses comme une forme de soins personnels. James nous invite à être ouvert au mystérieux, de Dieu aux phénomènes psychiques. Nous agissons sur des «preuves insuffisantes» dans tous les domaines de la vie, a-t-il déclaré.

L’éthique d’essayer de sa formule de libre arbitre est devenue une idée centrale. James appartenait à un petit groupe à Cambridge, Massachusetts, qui a développé pragmatisme comme un uniquement École américaine. Face à une société fracturée après les horreurs de la guerre civile, les pragmatistes ont dit aux Américains d’abandonner leurs certitudes, d’accepter le changement constant, d’expérimenter et de comprendre que nous jugeons la «vérité» par les résultats. L’idée s’est-elle avérée utile d’une manière cohérente?

L’expérimentation ne doit pas signifier que nous abandonnons l’espoir de principes moraux durables, comme les pragmatistes de l’après-guerre civile semblaient le recommander. Mais imaginez que vous étiez un habitant du Nord intéressé à protéger l’Union avant la guerre civile. Auriez-vous été un abolitionniste? Combien de fois acceptons-nous un tort parce que le coût de sa lutte est trop élevé et qu’il est difficile de faire confiance aux fanatiques des deux côtés? James était fier de ses deux jeunes frères qui sont devenus officiers des régiments noirs alors qu’ils étaient encore adolescents. Il avait également honte de ne pas avoir combattu lui-même. Mais il ne s’est pas enrôlé. Les biographes blâment son père; il s’est blâmé.

Son dilemme est resté avec moi. Un de mes amis, un chrétien évangélique noir, pense que l’avortement est l’esclavage d’aujourd’hui, le grand tort que la majorité ne voit pas. Je ne suis pas d’accord, mais je ne peux pas simplement l’appeler fanatique. Je suis féministe et j’écoute dur.

Nous disons qu’il est plus difficile d’écouter maintenant – les enjeux sont plus élevés, le conflit plus intense. Mais cela a-t-il déjà été facile? James voudrait que nous écoutions affiner nos propres arguments, sachant que les conflits peuvent accélérer les progrès. À une époque fascinée par Charles Darwin, James a vanté la valeur de la concurrence. «La rivalité est à la base même de notre être, toute amélioration sociale y est largement due. . . . Le spectacle de l’effort est ce qui éveille et soutient notre propre effort », a écrit en 1899. Dans ma propre vie, j’ai tendance à avoir honte quand je suis compétitif ou envieux – j’aime l’idée de James que c’est normal.

Récemment, j’ai reçu un nouveau diagnostic. Il a fallu 30 ans aux scientifiques pour dépister des symptômes comme le mien jusqu’à un trouble immunitaire. Ma grand-mère, née en 1900, souffrait probablement du même problème. Quand son visage s’est enflé en tant que jeune femme, ses médecins lui ont arraché toutes les dents. Personne ne m’a fait ça! Comme des millions de personnes atteintes de maladies chroniques, j’ai essayé des remèdes étranges et embarrassants avec un succès mitigé. Pourtant, si j’avais exigé des raisons de confiance plus fortes, je pense que ma vie serait maintenant beaucoup plus petite.

Après toutes ces années, je suis reconnaissant pour le progrès scientifique de mon temps et sa philosophie d’animation, que James a aidé à établir.

Il est quatre heures pour nous tous. Quand tu vas bien, ça vient le matin. Nous «entretenons une idée» de nous lever, même si nous ne le préférons pas, et nous nous levons. Enfant, je ne savais pas que ma grand-mère portait de fausses dents. Je l’ai vue comme elle a choisi d’être, au petit déjeuner, bouillonnante et souriante.


Cet article a été initialement publié sur Temps infini et a été republié sous Creative Commons.

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