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Ce que le coronavirus révèle sur la classe moyenne


Big Mama’s Kitchen and Catering, un restaurant de cuisine soul à Omaha, dans le Nebraska, se débattait depuis quelques années. Mais en janvier, après avoir déménagé dans un nouvel endroit avec une cuisine entièrement rénovée, les choses ont commencé à s’accélérer.

«Nous nous débrouillions très bien et nous étions sur le point d’avoir le meilleur trimestre que nous ayons jamais eu», a déclaré la propriétaire Gladys Harrison. “Puis, le 8 mars, j’ai remarqué que les ventes ont commencé à décliner.” Leur entreprise a continué de baisser chaque jour et, une semaine plus tard, ils n’ont gagné que 100 $, soit moins d’un dixième de leur moyenne le dimanche.

Harrison n’avait d’autre choix que de licencier son personnel. Pour donner aux employés un dernier chèque de paie, Harrison et sa fille ont continué à travailler sans salaire jusqu’au 3 avril. «Pour mon peuple, c’est leur pain et leur beurre», dit-elle. «C’est ainsi qu’ils paient leurs factures. C’est ainsi qu’ils effectuent leurs paiements de voiture. C’est comme ça qu’ils achètent des couches. “

Depuis la mi-mars, lorsque le virus a forcé les entreprises à travers le pays à fermer, plus de 33 millions d’Américains ont déposé une demande de chômage. En avril, le taux de chômage a atteint 14,7% – le plus élevé depuis la Grande Dépression – avec perte de 20,5 millions d’emplois.

«C’est désastreux, et cela continuera d’être très grave», explique Heidi Shierholz, économiste principale et directrice des politiques à l’Economic Policy Institute. «La perte d’emplois parmi les travailleurs à bas salaires a retenu beaucoup l’attention parce que ce sont certains des emplois les plus durement touchés.» Mais les industries qui ont le plus visiblement subi des pertes n’emploient pas seulement des travailleurs issus de ménages à faible revenu. La pandémie a également montré que de nombreux Américains de la classe moyenne tiennent à peine. Il y a des factures de carte de crédit et des loyers et des prêts étudiants à payer. Une autre récession pourrait faire sortir de nombreuses personnes de la classe moyenne.

De toute façon, qui est la classe moyenne?

Entre la stagnation des salaires et la montée en flèche de la dette des prêts étudiants, la classe moyenne n’a pas vu les gains que les ménages à revenu élevé ont connu au cours des dernières décennies. En 1971, la part des Américains appartenant à la classe moyenne était de 61%. Maintenant, un peu plus de la moitié des Américains vivent dans des ménages à revenu moyen, selon le Pew Research Center… Bien que beaucoup plus se considèrent comme des classes moyennes. Pour de nombreux Américains, les marqueurs culturels de la classe moyenne, de la stabilité de l’emploi à l’accession à la propriété, se sentent durement gagnés, s’ils sont à portée de main.

Avant même que le coronavirus ne frappe, de nombreux Américains vivaient de chèque de paie en chèque de paie et n’avaient que peu de fonds d’urgence. Le taux d’épargne personnelle est tombé à peine à 8% du revenu disponible et, selon un récent rapport de la Réserve fédérale, environ 40% des Américains auraient du mal à couvrir une dépense d’urgence de 400 $. Et une étude Pew menée le mois dernier a révélé que seulement 47% des Américains avoir assez économisé à pied trois mois de dépenses.

Cette crise ne fait qu’aggraver la situation: un récent rapport du Columbia University Center on Poverty and Social Policy a révélé que si le taux de chômage atteint 30% et s’y maintient, plus de 21 millions de personnes pourrait tomber de la classe moyenne, atteignant les taux de pauvreté de la Grande Dépression. Et le peu de mobilité sociale auquel les Américains avaient accès auparavant cessera d’exister. “Le chemin vers la classe moyenne n’était pas si robuste auparavant”, explique Shierholz. “Mais maintenant, les gens vont se faire éliminer de la classe moyenne à gauche et à droite.”

De nos jours, le terme «classe moyenne» pourrait être davantage associé à un sentiment de précarité que toute définition stricte proposée par les économistes, ce qui permet d’expliquer les strates amorphes d’Américains qui s’auto-identifient comme classe moyenne. Le gouverneur de New York Andrew Cuomo récemment appelé le coronavirus le «grand égaliseur». Mais si le virus lui-même peut toucher n’importe qui, les retombées économiques de cette pandémie n’ont fait qu’aggraver les inégalités existantes.

Il a mis à nu la vulnérabilité des travailleurs à faible revenu et à revenu intermédiaire, dont beaucoup étaient confrontés à l’instabilité de l’emploi et avaient du mal à payer le loyer bien avant le coronavirus. Beaucoup d’entre eux ont des emplois horaires qui ne peuvent pas être exécutés à distance, et ils peuvent ne pas avoir accès à des avantages tels que des congés de maladie payés ou un moyen d’augmenter leurs revenus. Ces travailleurs sont souvent les premiers à se laisser aller en cas de crise, comme nous l’avons vu dans les secteurs de la restauration et de l’hôtellerie, et ils ont moins de filet de sécurité en cas de chômage. Beaucoup d’entre eux étaient déjà grevés de loyer: en 2018, près de la moitié des locataires de New York consacraient plus de 30% de leurs revenus au loyer, selon un rapport du Commission du budget des citoyens.

Le virus a également touché de manière disproportionnée les communautés de couleur: Plus de 80% des patients COVID-19 hospitalisés en Géorgie étaient noirs, et autres états du sud ont montré des disparités similaires dans les taux d’infection. Dans toute la ville de New York, les taux de mortalité des populations noires et latines ont été nettement plus élevés que pour les autres groupes raciaux et ethniques. Ces disparités en matière de santé sont le résultat du racisme systémique et de la discrimination en matière de logement que ces communautés subissent depuis des années. Les gens de couleur sont moins probable posséder leur maison; ils sont aussi plus probable de travailler dans des emplois du secteur des services et de vivre dans des zones plus densément peuplées, ce qui augmente leurs chances de contracter le virus. Tout cela laisse les POC de la classe moyenne plus désavantagés pendant une période de bouleversements.

Une autre raison pour laquelle la classe moyenne est actuellement sur un terrain rocailleux, dit Shierholz, est que les postes du secteur public, qui incluent les postiers et les chauffeurs de bus, sont attaqués. «Emplois dans le secteur public [have] traditionnellement été un véritable chemin vers la classe moyenne pour de nombreuses familles, en particulier les familles noires », dit-elle. «Habituellement, les emplois du secteur public ne sont pas immédiatement touchés lors des récessions. Le secteur public est en mesure de déplacer de l’argent jusqu’à ce qu’il doive commencer à licencier. » Mais en avril, près d’un million de travailleurs ont été licenciés des emplois publics et locaux. «Cela me fait juste exploser la vitesse à laquelle cela s’est produit», explique Shierholz. “Et ça ne sera absolument que le début.”

La vulnérabilité des petites entreprises

Les propriétaires de petites entreprises sont également laissés pour compte. La loi CARES, le plan de relance de 2 billions de dollars signé fin mars, a promis un soulagement aux chômeurs – qui pourraient recevoir 600 $ par semaine en plus des allocations de chômage de l’État – et aux propriétaires de petites entreprises qui ont demandé une partie des 349 milliards de dollars offerts en prêts par le programme de protection des chèques de paie (PPP).

Lorsque Harrison a finalement obtenu un prêt via le PPP, cela lui a permis de rouvrir son restaurant pour emporter. «Nous avons été fermés un mois», dit-elle. “Si nous n’avions pas obtenu cet argent PPP, je n’aurais pas eu la possibilité de rouvrir.” Mais le PPP a manqué de fonds presque immédiatement, ce qui signifie que d’innombrables autres propriétaires d’entreprises n’ont pas encore vu un sou de trésorerie de relance. (Le Congrès a depuis approuvé 310 milliards de dollars de prêts aux petites entreprises.)

Larry Brehm possède un magasin d’articles de sport à Torrance, en Californie, qu’il supervise depuis plus de 15 ans. Brehm est le principal soutien de famille et a deux adolescents. Lorsque la Californie est entrée en détention, son entreprise s’est tarie du jour au lendemain. «Nous réussissons bien lorsque les inscriptions à la Petite Ligue ont lieu, lorsque la saison de football commence, lorsque les cours de tennis ont lieu», dit-il. «Nous nous débrouillons très bien en été lorsque les plages sont ouvertes. Littéralement, tout cela a été supprimé. »

Comme d’autres dans sa situation, Brehm a demandé un prêt PPP. Après des mois d’attente pour une réponse, son prêt a finalement été approuvé. “C’est dans les dernières étapes”, dit-il. “Mais ça [has] a pris beaucoup trop de temps. J’ai postulé le premier jour où ils sont devenus disponibles. » Lorsqu’il a demandé une assurance contre les pertes d’exploitation, il a été refusé. «À mes yeux», dit-il, «les petites entreprises sont ignorées.»

Pendant ce temps, les grandes entreprises qui se qualifient à peine comme de petites entreprises ont été attribué des millions de dollars en prêts PPP. (Les prêts ont été accordés à des entreprises comptant jusqu’à 500 employés, bien que certaines échappatoires permettaient même aux entreprises dont l’effectif était plus élevé.) Un certain nombre d’entreprises cotées en bourse et startups soutenues par des entreprises ont depuis rendu leurs prêts en réponse à la pression du public. Mais c’est peu de réconfort pour Brehm. “C’était insultant de voir que les Lakers de Los Angeles ont [$4.6 million]», Dit-il, notant que l’équipe a remboursé le prêt. “Ils n’auraient même pas dû demander cela.”

Comment s’en sortiront les riches

Cette crise pourrait également séparer la vraie classe moyenne de ceux qui pourraient s’imaginer classe moyenne malgré les soldes bancaires qui démentent l’étiquette. Les personnes occupant des postes de cols blancs qui ont la capacité de travailler à distance, dont beaucoup pourraient tomber dans cette catégorie, sont maintenant dans une meilleure situation financière que de nombreux autres Américains. Ils peuvent faire face à leurs propres obstacles, bien sûr – l’équilibre entre la gestion des services de garde d’enfants et les responsabilités professionnelles, ou la menace très réelle de licenciements – mais beaucoup sont installés à la maison, à l’abri de l’exposition au virus et dans une meilleure position. pour s’acclimater à une nouvelle réalité.

«Je pense à ce petit sous-ensemble de personnes capables de télétravailler», explique Shierholz. «Ils ont payé des jours de maladie. Ils ont une assurance maladie. Ils sont en fait assez bien préparés pour bien résister. ” Cette crise pourrait pousser davantage d’employeurs à adopter le travail à distance dans la mesure du possible. «J’estime que quelque part entre la moitié et les deux tiers de la main-d’œuvre existante devraient être en mesure de le faire, au moins la plupart du temps, mais ne sont pas autorisés à le faire en raison de l’inertie et de la crainte de faire du mal» écrit Isabel Sawhill, chercheur principal à la Brookings Institution. Mais dans de nombreux emplois de la classe moyenne – comme les rôles du secteur public dans les transports – le travail à distance n’est peut-être pas une option.

Et le travail à distance peut ne pas être un baume même pour les familles qui ont la possibilité de travailler en toute sécurité à domicile. Comme le note Shierholz, le fossé entre les Américains les plus riches et le reste de la population active est si grand que même une famille dont le revenu dépasse ce que 80% des Américains gagnent pourrait avoir du mal à joindre les deux bouts par une bonne journée, et encore moins pendant une récession .

Pour l’instant, des gens comme Brehm essaient de rester optimistes. Il a pu négocier des retards de paiement pour le loyer et les factures de carte de crédit, mais ce n’est guère plus qu’un pansement. “C’est simplement repousser les choses”, dit-il. “Ça ne règle rien.” Même s’il parvient à maintenir son entreprise à flot jusqu’à ce que les restrictions de distanciation sociale se relâchent, rien ne garantit qu’il gagnera suffisamment pour garder les portes ouvertes. “Cela ne veut pas dire que les gens vont simplement être alignés dans la rue pour essayer d’entrer”, dit-il. «Il est trop tôt pour dire ce que je ferais. J’essaie de rester positif. Mais l’essentiel: je travaillerais chez Starbucks pour soutenir ma famille si je le devais. Je ne laisserais jamais ma famille ne pas manger. »

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