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Ce sont les effets négatifs de la louange (auxquels vous n’avez probablement jamais pensé)


Nous vivons à une époque de louanges excessives pour les riches et les puissants. Les échelons supérieurs de la société se baignent dans une mer d’honneurs, de récompenses et de célébrités. Nous le voyons dans les magazines sur papier glacé et dans les soi-disant festivals d’idées, où les milliardaires sont adorés pour leur bons mots. Nous félicitons les philanthropes pour leur largesse, même si leur charité ne fera guère de bien ultime à la société, et même si leur conduite dans l’acquisition de leur fortune était répréhensible. Nous les félicitons d’avoir barboté dans la politique ou d’avoir poussé la réforme de l’école, avant de voir des résultats, et même si nous avons des raisons de douter du bien qu’ils feront.

Critiquer nos louanges pour les riches et les puissants comme excessifs pose inévitablement la question de la méritocratie. Dans quelle mesure vivons-nous dans une méritocratie, et est-ce une bonne ou une mauvaise chose? La méritocratie est une forme d’organisation sociale fondée sur la louange et le blâme. Les gens signalent qui mérite le pouvoir et le statut en les louant pour leur caractère, leur talent, leur productivité et leurs actions, et qui mérite une rétrogradation du statut et du pouvoir en les blâmant pour leurs vices, leur ineptie et leurs échecs. Dans la mesure où les appréciations des gens concernant les louanges et les reproches sont exactes, elles feront la promotion de ceux qui sont jugés meilleurs dans la hiérarchie du pouvoir et du statut, et rétrograderont ceux qui sont jugés pires. De meilleures personnes feront de meilleures choses avec leur pouvoir et leur statut supérieurs. Lorsque le système fonctionne, nous avons une aristocratie – dirigée par les meilleurs. C’est du moins ce qu’ont pensé les penseurs d’Aristote.

Ce système ne fonctionne pas et ne peut pas fonctionner selon ses propres conditions. Les évaluations des louanges et des reproches tendent à refléter les hiérarchies existantes de pouvoir et de statut, les réifiant ainsi. C’est parce que la louange et le blâme ont autant à voir avec la personne qui juge que la personne jugée. Si tout le monde dans une méritocratie veut aller de l’avant, les évaluations de louanges et de blâmes seront influencées par tout ce qui aide les gens à aller de l’avant – à savoir faire l’éloge des puissants et des respectés, et fustiger ceux qui n’ont ni pouvoir ni statut. Cela est évidemment vrai avec les méritocraties que la plupart des gens rejettent explicitement, comme la suprématie blanche et le patriarcat – des hiérarchies tracées selon des critères raciaux et de genre. Ces systèmes ont persisté malgré les jugements moraux sans fondement sur lesquels ils sont fondés, car ceux qui y vivent sont incités à considérer ces jugements comme légitimes. Les méritocraties en général convainquent les membres du système de faire écho aux évaluations morales sur lesquelles elles sont fondées comme objectives et justifiées, alors qu’en fait elles ne sont pas façonnées par des critères objectifs mais par les qualités des puissants. La louange et le blâme sont des œillères idéologiques qui soutiennent la légitimité de la hiérarchie méritocratique. Si nous jetons un regard plus critique sur nous-mêmes et sur nos évaluations morales, nous serons mieux en mesure de supprimer ces œillères.

TLe smog de louanges qui imprègne les échelons supérieurs de la société est le produit d’incitations perverses. En tant qu’individus, nous avons tendance à louer les autres et à faire l’éloge des tribunaux, car nous voulons gagner la bonne volonté des autres et recevoir la confirmation de la bonne volonté des autres. De plus, nous avons une incitation encore plus forte à féliciter les riches et les puissants, car gagner leur bonne volonté garantit leur soutien de qualité, et les riches et les puissants sont à leur tour plus facilement en mesure de faire l’éloge des autres. Plus quelqu’un est d’élite, plus il a de chances de surfer sur les louanges des nombreuses personnes de moindre importance qui lui demandent sa faveur. Et dans la mesure où notre ère d’inégalités massives crée des personnes plus riches et plus puissantes, dans cette mesure la vague de louanges excessives va grossir. Nous pouvons même anticiper cette tendance générant une boucle de rétroaction négative: la louange des riches et des puissants affirme qu’ils sont de bonnes personnes méritant leur fortune, ce qui peut, à son tour, augmenter leur richesse et leur influence, ce qui suscite encore plus d’éloges.

Les effets des louanges excessives sur la conduite valent également la peine d’être examinés. Louant les gens, même ceux qui méritent des éloges, peut en fait avoir un effet négatif sur leur comportement. Il y a beaucoup de problèmes psychologiques études démontrant que les gens sont susceptibles d’une compensation morale. Autrement dit, lorsque les gens sentent qu’ils ont adopté un bon comportement, ils estiment également que cela leur donne le droit d’agir mal à l’avenir. L’inverse est également vrai: lorsque les gens ont le sentiment d’avoir eu un mauvais comportement, ils estiment également qu’ils devraient compenser en agissant mieux à l’avenir. Si ces études tiennent le coup, elles semblent renverser les conséquences sociales de la louange et du blâme: féliciter excessivement les gens peut les conduire à mal agir, tandis que le blâme les met en garde et renforce les bons comportements. Et dans la mesure où cet effet est plus susceptible d’influencer les riches et les puissants – ceux qui peuvent, grâce à leurs ressources et à leur influence, en faire plus – il amplifie le préjudice causé par leur mauvaise conduite.

Les méritocraties tentent d’établir des critères objectifs pour justifier les hiérarchies sociales. De nos jours, entrer dans l’élite a souvent à voir avec le bon curriculum vitae: diplômes Oxbridge ou Ivy League, un passage dans le meilleur cabinet de conseil ou banque d’investissement, service politique ou gouvernemental, rédaction d’un livre ou conférence TED sur votre travail . Ces éléments de curriculum vitae sont censés établir le talent, le jugement et le caractère des personnes en question. Les personnes ayant de tels curriculum vitae reçoivent le respect et l’estime, même si leurs réalisations sont les conséquences prévisibles d’être né dans la bonne famille, de connaître les bonnes personnes et de nager avec le courant. Pour les ambitieux – et les méritocraties nourrissent l’ambition – ces éléments de curriculum vitae sont principalement des références pour acquérir un pouvoir et un statut plus importants. Il n’y a aucune raison pour que le public accepte de tels pouvoirs comme étant une base d’objectifs valablement objective.

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