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C’est pourquoi il semble que vos amis ont une vie meilleure que vous


Avez-vous déjà ressenti que tout le monde avait tellement plus de raisons d’être reconnaissant? Consultez votre flux Facebook ou Instagram: vos amis semblent dîner dans de meilleurs restaurants, prendre des vacances plus exotiques et avoir des enfants plus accomplis. Ils ont même des animaux plus mignons!

Rassurez-vous, c’est une illusion, enracinée dans une propriété des réseaux sociaux connue sous le nom de paradoxe de l’amitié. Le paradoxe, d’abord formulé par le sociologue Scott Feld, déclare que “vos amis sont plus populaires que vous, en moyenne”. Cette propriété se combine avec d’autres particularités des réseaux sociaux pour créer une illusion.

La signification du paradoxe de l’amitié est la suivante: si je vous demandais qui sont vos amis, puis que je les rencontrais, dans l’ensemble je trouverais qu’ils sont mieux connectés socialement que vous. Bien sûr, si vous êtes une personne exceptionnellement grégaire, le paradoxe ne s’appliquera pas à vous. Mais pour la plupart d’entre nous, cela va probablement durer.

Bien que ce paradoxe puisse se produire dans n’importe quel réseau social, il sévit en ligne. Une étude a trouvé que 98% des utilisateurs de Twitter s’abonnent à des comptes qui ont plus d’adeptes qu’eux-mêmes.

Les mathématiques des amitiés

Bien que cela semble étrange, le paradoxe de l’amitié a une explication mathématique simple.

Le cercle d’amis de chaque personne est différent. La plupart d’entre nous ont des amis, puis il y a des gens bien connectés comme David Rockefeller, l’ancien PDG de Chase Manhattan Bank, dont le carnet d’adresses comptait plus de 100 000 personnes!

Sur les réseaux sociaux, des célébrités comme Justin Bieber peuvent compter plus de 100 millions de followers. C’est ce petit groupe de personnes hyperconnectées – des personnes avec de nombreux amis, qui font partie de votre cercle social – qui augmente la popularité moyenne de vos amis.

C’est le double coup dur mathématique au cœur du paradoxe de l’amitié. Non seulement l’extraordinaire popularité de personnes telles que Justin Bieber faussent la popularité moyenne des amis pour quiconque est connecté, mais même si les gens comme lui sont rares, ils apparaissent également dans un nombre extraordinaire de cercles sociaux.

Et le paradoxe de l’amitié n’est pas une simple curiosité mathématique. Il a des applications utiles pour prévoir les tendances et surveiller les maladies. Les chercheurs l’ont utilisé pour prédire les sujets tendances sur Twitter des semaines avant qu’ils ne deviennent populaires et éclosions ponctuelles de grippe dans leurs premiers stades et élaborer des stratégies efficaces pour gérer la maladie.

Voici comment cela peut fonctionner: imaginez, par exemple, que vous arrivez dans un village africain avec seulement cinq doses de vaccin contre Ebola. La meilleure stratégie n’est pas de vacciner les cinq premières personnes que vous rencontrez, mais de demander à ces personnes qui sont leurs amis et de vacciner ces cinq amis. Si vous faites cela, vous risquez de choisir des personnes qui ont des cercles sociaux plus larges et qui infecteraient donc plus de personnes si elles tombaient malades. Vacciner des amis serait plus efficace pour arrêter la propagation d’Ebola que d’inoculer des personnes aléatoires qui peuvent être à la périphérie d’un réseau social et pas connectées à beaucoup d’autres.

Êtes-vous populaire?

Il y a plus. Remarquablement, une version plus forte du paradoxe de l’amitié existe pour de nombreuses personnes: La plupart de vos amis ont plus d’amis que vous. Laissez cela pénétrer. Je ne parle plus de moyennes, où un seul ami exceptionnellement populaire pourrait fausser la popularité moyenne de vos amis.

Cela signifie que la majorité de vos amis sont mieux connectés socialement que vous. Allez-y et essayez par vous-même. Cliquez sur le nom de chaque ami sur Twitter et voyez combien de followers ils ont et combien de comptes ils suivent. Je suis prêt à parier que la plupart des numéros sont plus grands que les vôtres.

Plus étrange encore, ce paradoxe vaut non seulement pour la popularité mais aussi pour d’autres traits, tels que l’enthousiasme pour utiliser les médias sociaux, dîner dans de bons restaurants ou prendre des vacances exotiques. À titre d’exemple concret, considérez la fréquence à laquelle quelqu’un publie des mises à jour sur Twitter.

Il est vrai que la plupart des personnes que vous suivez publient plus de mises à jour de statut que vous. De plus, la plupart des personnes que vous suivez reçoivent plus d’informations nouvelles et diversifiées que vous. Et la plupart des personnes que vous suivez reçoivent plus d’informations virales qui finissent par se propager beaucoup plus loin que ce que vous voyez dans votre flux.

Ce que vous pensez savoir n’est peut-être pas vrai

Cette version plus forte du paradoxe de l’amitié peut conduire à un «illusion majoritaire», Dans lequel un trait rare dans un réseau dans son ensemble semble être courant dans de nombreux cercles sociaux. Imaginez que peu de gens, en général, soient des rousses, mais il semble Beaucoup de gens que la plupart de leurs amis ont les cheveux roux. Tout ce qu’il faut pour que l’illusion que «les cheveux roux soient communs» prenne racine, c’est que quelques influenceurs hyperconnectés soient des rousses.

L’illusion majoritaire peut expliquer pourquoi vous remarquerez peut-être que vos amis semblent faire des choses plus excitantes: des gens qui sont plus connectés socialement influencer de manière disproportionnée ce que nous voyons et apprenons sur les réseaux sociaux. Cela explique pourquoi les adolescents surestimer la prévalence de la consommation excessive d’alcool sur les campus universitaires et pourquoi certains sujets semblent être plus populaires sur Twitter qu’ils ne le sont vraiment.

L’illusion majoritaire peut déformer vos perceptions de la vie des autres. Les personnes qui sont mieux connectées socialement que le reste d’entre nous peuvent également faire des choses plus notables, comme dîner dans des restaurants étoilés Michelin ou passer des vacances à Bora Bora. Ils sont aussi plus actif sur les réseaux sociaux et plus susceptibles d’Instagram leur vie, déformant nos perceptions de la façon dont ces choses sont courantes. Un bon moyen d’atténuer l’illusion est d’arrêter de vous comparer à vos amis et d’être reconnaissant pour ce que vous avez.


Kristina Lerman est chef de projet à l’Institut des sciences de l’information et professeur agrégé de recherche au Université de Californie du Sud. Cet article est republié de la conversation sous licence Creative Commons. Lis le article original.

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