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Chef numérique de Pfizer: la technologie peut accélérer la course à un vaccin COVID-19


Le 24 janvier, alors que le nouveau coronavirus commençait à se propager en Chine, le gouvernement a imposé des restrictions de voyage dans tout le Hubei, la province où les humains ont contracté la maladie pour la première fois. “Je me souviens très bien le 27 janvier que nos collègues chinois ne pouvaient pas [get to] travail, et nous avons reçu la première demande d’aide », se souvient Lidia Fonseca, directrice du numérique et de la technologie chez Pfizer. Les employés qui avaient travaillé sur des ordinateurs de bureau ou laissé des ordinateurs portables au bureau ne pouvaient pas accéder aux documents de travail. L’équipe de Fonseca a donc installé des ordinateurs de bureau virtuels pour que les gens puissent accéder au réseau et aux applications de la société pharmaceutique.

Pour Fonseca, la ruée du 27 janvier a été un signal d’alerte précoce pour ce qui allait arriver: région après région, alors que le virus se répandait dans le monde, un grand nombre des 90 000 employés de Pfizer ont déménagé pour travailler à distance, puisant dans l’infrastructure numérique de l’entreprise comme jamais avant. Aujourd’hui, Pfizer voit environ 83 000 connexions à distance par jour; auparavant, les connexions à distance culminaient à environ 25 000 le vendredi, lorsque de nombreux employés faisaient du télétravail.

Pfizer, bien sûr, n’est pas seulement une entreprise moyenne effectuant la transition vers le travail à distance, car les États et les pays demandent aux citoyens de s’abriter sur place. Le fabricant de médicaments, âgé de 170 ans, est, comme beaucoup de ses pairs, en première ligne de course pour trouver un vaccin et des traitements pour COVID-19. Et Fonseca, qui a rejoint l’entreprise en janvier 2019, travaille discrètement dans les coulisses pour s’assurer que les chercheurs et les scientifiques de Pfizer disposent des outils dont ils ont besoin pour travailler les uns avec les autres, et de plus en plus, partenaires et rivaux dans d’autres entreprises.

Fonseca et son équipe jouent un rôle essentiel dans «la réalisation de percées qui changent la vie des patients, et pour ce faire le plus rapidement possible», explique Albert Bourla, président-directeur général de Pfizer.

La collaboration entre les scientifiques de différentes entreprises et institutions – qui fait depuis longtemps partie du processus de développement de médicaments – est devenue de plus en plus urgente en raison de la crise sanitaire des coronavirus.

Pfizer, par exemple, s’associe à la société de biotechnologie allemande BioNTech pour accélérer le développement d’un vaccin COVID-19. D’autres grandes sociétés pharmaceutiques, comme Sanofi et GlaxoSmithKline, ont annoncé des alliances avec de plus petites sociétés de biotechnologie pour rechercher, développer ou tester conjointement des vaccins.

En plus du travail avec BioNTech, Pfizer est engagé dans d’autres efforts qui utilisent ses plateformes de technologie de l’information pour collaborer avec d’autres chercheurs et scientifiques. Fonseca affirme que Pfizer s’est associé à 14 autres sociétés biopharmaceutiques pour partager leurs bibliothèques propriétaires de composés moléculaires et d’autres données via des outils de collaboration et l’accès à des parties du «nuage scientifique» de la société.

Fonseca dit que son équipe a construit le cloud sur Amazon Web Services pour faciliter le partage de données et l’analyse chez Pfizer. «Nos données étaient dans des silos dans toute l’entreprise», se souvient-elle. “Comme vous pouvez l’imaginer, rassembler toutes nos données augmente la valeur de façon exponentielle.” Elle dit qu’elle s’est associée à Mikael Dolsten, qui dirige la recherche, le développement et l’organisation médicale de Pfizer à l’échelle mondiale chez Pfizer pour piloter l’effort de partage des données.

Fonseca n’était pas toujours intéressée par la technologie. Elle est née au Mexique, a déménagé à Los Angeles alors qu’elle était enfant et prévoyait fréquenter une école de droit. Après avoir obtenu son diplôme de l’Université de Californie à Berkeley, en 1991, elle a accepté un emploi au département des affaires commerciales et juridiques de Sony Pictures Entertainment. Son patron, Peter Schlessel, qui dirigeait le département, lui a demandé de travailler avec le service informatique de l’entreprise pour trouver un moyen d’utiliser la technologie pour suivre son utilisation des chansons, du travail écrit et d’autres propriétés intellectuelles dans ses films et émissions de télévision afin de s’assurer que le studio avait des autorisations légales en place. Ensemble, ils ont construit une base de données sur l’autorisation des droits; c’était la première base de données créée par Fonseca, et elle était accro. Au lieu de la faculté de droit, elle a obtenu un double diplôme – un MBA et un MBI (master en informatique de gestion) – de la Rotterdam School of Management.

Elle dit que l’expérience chez Sony lui a montré le rôle que la technologie pouvait jouer dans le déverrouillage des informations. «Le pouvoir de savoir est devenu un thème pour moi», dit-elle. «En pensant à nos patients, à nos médecins, à nos payeurs et à nos régulateurs, j’essaie de demander:« Que pouvons-nous faire pour leur donner le pouvoir de connaître les faits afin qu’ils puissent prendre les meilleures décisions? »»

Bourla, le PDG de Pfizer, appelle Fonseca un «agent de changement», dont le travail ne consiste pas seulement à déployer des technologies, mais à aider l’organisation à réfléchir à la façon d’utiliser les outils numériques pour faire de son mieux.

Certains défenseurs des patients acclament l’élévation des cadres numériques au sein des sociétés pharmaceutiques. (Fonseca fait partie de l’équipe de direction de Bourla, par exemple.) De meilleurs logiciels et outils de mise en réseau peuvent certainement améliorer la mise en commun des données scientifiques, ce qui pourrait à son tour améliorer la santé publique.

Mais la technologie n’est que «la pipe», prévient Kathy Giusti, coprésidente de l’accélérateur de médecine de précision Harvard Kraft et fondatrice de la Fondation de recherche sur le myélome multiple. Elle ajoute: «Ce qui est essentiel, ce sont les données partagées via ces canaux. Ce que nous avons vu en oncologie, et ce que nous voyons dans COVID-19, c’est que des ensembles de données séparés sont souvent cloisonnés – rassemblés dans différents programmes avec différents points de terminaison. Pour permettre une plus grande collaboration entre les chercheurs dans la recherche de remèdes, etc., nous avons non seulement besoin de l’informatique pour partager les données, nous avons besoin de normes et de protocoles universels pour la façon dont ces données sont collectées et partagées. »

Fonseca, qui a travaillé chez Quest Diagnostics avant de rejoindre Pfizer, considère son rôle comme complémentaire au travail de ses pairs qui travaillent actuellement à endiguer la propagation du coronavirus. «Les scientifiques apportent l’art du possible – ils vous diront:« Hé, vous savez, j’ai cette idée, l’expérience scientifique, quelque chose que je poursuis », dit-elle. «Mon travail consiste à apporter l’art du possible au numérique.»

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