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Comment j’ai décroché un investissement de 40 millions de dollars quelques jours seulement avant de livrer des jumeaux


J’ai toujours été attiré par l’échelle.

Mes moments de carrière préférés ont été ceux comme assister à la croissance rapide de la campagne présidentielle d’Obama pendant que j’y travaillais en 2008 ou regarder les startups pour lesquelles j’ai travaillé pour trouver des points d’inflexion qui catalysent une croissance spectaculaire des utilisateurs.

J’ai passé les cinq dernières années à rechercher l’échelle au nom de Éducation de guilde, une entreprise que j’ai fondée pour aider les 64 millions d’Américains sans diplôme à retourner à l’école sans dettes. Dans la foulée de la Guilde récent cycle de financement de la série D et à l’approche du deuxième anniversaire de mes jumelles, je réfléchis aux moments d’échelle de la Guilde et à ce qu’il m’a fallu pour évoluer aux côtés de l’entreprise.

La guilde fonctionne sur un calendrier académique, et 2017/2018 était certainement notre point d’inflexion pour l’échelle mais aussi pour moi personnellement. Je ne suis pas un abonné régulier du destin, mais après avoir rêvé d’avoir des jumeaux, je n’ai pas été surpris quand mon OB a partagé que j’attendais non pas un mais deux bébés. Sans histoire familiale ni science pour l’expliquer, j’avais l’impression que l’univers me rappelait que j’étais construit pour l’échelle.

J’étais à parts égales ravi et terrifié par la naissance imminente de jumeaux. J’étais déjà à court de modèles sur la façon de diriger en tant que PDG, et encore moins enceinte. Et il n’y avait certainement pas de règles pour un congé de maternité de PDG. J’ai donc tracé mon propre plan et a écrit une lettre à l’entreprise.

Je voulais être aussi transparent que possible, alors j’ai essayé de présenter les réalités connues et inconnues à venir. Je ne savais pas comment moi et les bébés allions nous remettre du travail, ni si nous passerions du temps à l’USIN, comme cela est courant pour les jumeaux. Je leur ai dit que je ne savais pas combien de temps il faudrait à mon corps pour comprendre comment allaiter, combien de nuits mon mari et moi tirerions, et surtout, comment ma tête et mon cœur se sentiraient quand tiraillé entre mon premier bébé, Guild, et les deux nouveaux bébés humains que j’apportais au monde.

J’ai dit à l’équipe que tout ce que je choisirais serait enraciné dans la flexibilité et l’option. Plutôt que d’utiliser ma propre expérience pour créer le plan directeur de la Guilde, j’ai souligné que je dirigerais en offrant des choix et un espace à chaque employé de la Guilde pour faire ce qui est le mieux pour eux lorsqu’ils ont leurs propres enfants.

Heureusement, nous venions de conclure notre financement de série B, j’ai donc pu au moins supprimer la collecte de fonds de la liste des choses à faire, éliminant un autre obstacle qui semblait critique. J’avais entendu des histoires d’horreur sur les préjugés conscients et inconscients qui accompagnent la collecte de fonds pendant la grossesse, et je voulais l’éviter à tout prix.

Revenons à la dernière semaine de mars 2018. La guilde grandissait encore plus vite que prévu, et j’étais enceinte de sept mois sans aucune attente de parvenir à terme. C’est à ce moment-là que j’ai reçu une note de Wes Chan chez Felicis Ventures, un investisseur avec qui nous avions eu des conversations lors de notre série B en 2017. Il se dirigeait vers Denver et voulait me souhaiter bonne chance avant l’arrivée des jumeaux. Compte tenu de mon état actuel, j’ai clairement indiqué que nous n’étions pas prêts à entamer des discussions sur notre prochaine ronde de financement, et j’étais à peine mobile, mais je serais heureux de l’accueillir à notre bureau (les pieds levés).

Wes s’est présenté à mon bureau avec un panier pour bébé avec des éléments essentiels comme des couvertures ainsi que des ajouts incroyablement réfléchis, comme une sonnette programmable qui pourrait empêcher un accouchement de réveiller les bébés qui font la sieste. Au-delà des cadeaux attentionnés, notre conversation m’a rappelé pourquoi nous aimions tant lui et son équipe en premier lieu. Wes, un étudiant de première génération lui-même, a compris notre désir d’aligner la mission avec la marge, croyait profondément en notre travail et pouvait se connecter à moi et à nos étudiants sur un plan personnel. À la fin de la réunion, Wes m’a remis un cadeau de plus: une feuille de conditions à investir dans la guilde.

J’étais un peu sans voix, puis j’ai immédiatement commencé à vomir toutes les raisons pour lesquelles cela ne pouvait pas fonctionner. J’allais accoucher un jour, je ne savais pas combien de temps je serais absente du bureau, et surtout, en tant qu’entreprise, nous n’avions pas prévu de financement pour le moment. Malgré mes hésitations, je me suis blottie avec mon équipe et j’ai discuté avec notre conseil d’administration, et nous sommes arrivés à la conclusion que c’était une excellente occasion pour l’entreprise de continuer à évoluer pour servir plus d’étudiants. Nous avons déterminé que nous pourrions faire en sorte que notre série C augmente à ce stade, mais cela devait être dans notre calendrier. J’ai rappelé Wes avec un état presque impossible. Nous aborderons le cycle avec eux, sur l’engagement de finaliser la feuille de conditions et toutes les négociations clés avant l’arrivée des bébés, ce qui à ce moment-là allait de cette minute à cinq semaines.

Heureusement, l’équipe Felicis était prête à relever le défi et a réussi à réunir les 40 millions de jours complets avant de commencer le travail le 2 mai 2018, accueillant Magnolia et Lily Grace dans le monde. Plus impressionnant, l’équipe Felicis a dirigé l’ensemble du processus d’une manière qui était incroyablement favorable et respectueuse de l’espace dont j’avais besoin pour prendre soin de moi avant le travail, et immédiatement après que les derniers éléments de l’accord se soient réunis. Je dois énormément à mon équipe, en particulier Mae Podesta, mon conseil d’administration et l’équipe Felicis de m’avoir permis de profiter de ces premiers mois avec mes filles tout en m’occupant des affaires au bureau.

Bien que mon expérience de collecte de fonds pendant la grossesse ne soit en aucun cas la norme, il n’y a aucune raison que ce ne soit pas le cas. Si nous voulons encourager l’entreprenariat au-delà de 24 ans, nous avons besoin d’un système qui crée l’opportunité pour les mères et les pères de parcourir les étapes clés de la vie de démarrage aux côtés de celles de la parentalité.

Nous avons besoin de plus de PDG – femmes et hommes – pour s’engager à donner à leurs employés un espace et un choix pour poursuivre des objectifs de carrière ambitieux ainsi que des objectifs familiaux ambitieux. Et nous avons besoin que plus de dirigeants utilisent leur propre congé de maternité et de paternité pour donner un exemple positif à leurs employés. Je suis déterminé à en faire une réalité chez Guild, et je suis ravi de soutenir d’autres PDG et équipes de direction à faire de même.


Rachel Carlson est PDG et cofondatrice de Éducation de guilde.

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