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Comment notre définition de la classe moyenne a changé – et n’a pas changé – en 100 ans


La prochaine fois que vous vous appellerez classe moyenne, pensez à ce que vous voulez vraiment dire lorsque vous dites cela. Gagnez-vous ce qui pourrait constituer un salaire de classe moyenne – quelque part entre 37 000 $ et 147 000 $? Ou est-ce plutôt que, dans le mode de vie et la mentalité, vous ressentir classe moyenne?

La classe a toujours été plus que de l’argent, et la classe moyenne en particulier a toujours représenté bien plus qu’un simple potentiel de revenus. La Brookings Institution tente de définir l’éthos de la classe moyenne grâce à une combinaison de revenus et de ressources économiques, de professions et de diplômes, ainsi que d’attitudes – plus largement, de culture et de mentalité.

En 2019, le sentiment qui prévaut parmi la classe moyenne auto-ointe peut être un manque de sécurité financière et de stabilité de l’emploi, mais aussi un rétrécissement de la voie vers une mobilité ascendante. Si l’auto-identification en tant que classe moyenne est en vogue, c’est parce que certains des marqueurs culturels que nous avons longtemps associés à la classe moyenne – les éléments du rêve américain – se sentent de plus en plus hors de portée pour de nombreux Américains, et les plus récents comme l’enseignement supérieur se sentent essentiel.

Montée de la classe moyenne

Aussi amorphe que la classe moyenne américaine semble maintenant, ce ne fut pas toujours le cas. Au tournant du siècle dernier – avec l’avènement des progrès technologiques comme le téléphone et l’expansion de l’électricité – est venu le travail de col blanc. (Le terme lui-même était un clin d’œil à l’uniforme de choix pour de nombreux employés de bureau: une chemise à col blanc.) Avec cette nouvelle classe d’emplois, le fossé entre les travailleurs d’usine d’antan et les cols blancs ou les travailleurs du commerce de détail a augmenté. Pendant la Première et la Seconde Guerre mondiale, lorsque des hommes ont été enrôlés dans l’armée, des femmes ont été recrutées sur le marché du travail pour prendre leur place, ce qui a créé une main-d’œuvre plus importante dans les décennies à venir.

Après la Seconde Guerre mondiale, l’économie américaine était en plein essor et le nombre croissant de cols blancs, ainsi que les augmentations de salaire, ont contribué à bâtir une classe moyenne importante. (Le terme «classe moyenne» ne signifie vraiment s’est installé dans le New York Times, par exemple, à partir des années 1960.) La montée en puissance des syndicats, qui a commencé à gagner du terrain à la fin des années 1800, a également fait augmenter les salaires des cols bleus, et l’affiliation syndicale a atteint son apogée en 1954, lorsque près de 35% des travailleurs appartenaient à des syndicats. Les syndicats ont également contribué à remédier aux inégalités salariales sur la base de la race ou du sexe. Dans l’ensemble, les travailleurs américains ont vu leur niveau de vie s’améliorer, en partie parce que les syndicats étaient si puissants – les progrès qu’ils ont faits même aidé à augmenter les salaires même pour les travailleurs non syndiqués.

Dans les décennies d’après-guerre, un travail de bureau pourrait être le chemin vers une vie confortable et bourgeoise. Il offrait de la stabilité et pouvait vous acheter une maison en banlieue et des frais de scolarité pour vos enfants. Les attentes établies au cours de cette période – que vous puissiez posséder une maison, subvenir aux besoins de vos enfants et prendre votre retraite confortablement – en sont venues à définir la classe moyenne américaine.

Baisse des syndicats et des cols bleus

Au cours des années 1970, les syndicats – ardents défenseurs des classes moyennes et ouvrières – ont commencé à perdre leur faveur. Alors que de nombreux syndicats du secteur public ont tenu bon, les syndicats des secteurs manufacturier, minier et de la construction ne l’ont pas fait; de 1975 à 1985, affiliation syndicale baissé de 5 millions. Et à la fin des années 80, moins de 17% des travailleurs américains étaient syndiqués. Historiquement, les syndicats aidaient non seulement les travailleurs syndiqués, mais aussi travailleur non syndiqué–Les employeurs craignaient de chercher à se syndiquer s’ils n’étaient pas rémunérés équitablement ou de démissionner en faveur d’un emploi syndiqué. Mais avec moins de syndicats, les employeurs étaient moins incités à bien rémunérer leurs travailleurs.

Cette baisse a eu lieu dans un contexte d’inflation élevée – elle avait atteint 11% en 1974 – et d’une économie qui ne progressait plus au même rythme. Les salaires ont stagné, malgré des augmentations importantes la productivité des travailleurs et les emplois de cols bleus sont devenus moins sûrs au fil du temps. Les emplois manufacturiers, par exemple, ont lentement commencé à décliner après 1979; par les premiers augts, ils étaient beaucoup moins, en partie parce que les États-Unis ont cédé du terrain à des puissances mondiales comme la Chine, mais en grande partie parce que la technologie et l’automatisation ont supplanté les travailleurs. En 2010, il n’y avait que 11,5 millions d’emplois manufacturiers, contre 19,4 millions en 1979 et 17,6 millions en 1987.

Tout cela pour dire: la classe moyenne a commencé à se faire écraser. Selon le Pew Research Center, à partir de 1971, il y avait moins d’Américains à revenu intermédiaire à la fin de la décennie qu’au début. Dans le même temps, l’enseignement supérieur est devenu de plus en plus courant dans la classe moyenne. Bien que les Américains ayant fait des études collégiales aient gagné plus dans les années 1970, cela n’était nullement nécessaire pour une vie de classe moyenne – pas au début, bien sûr. En 1971, 41% des adultes à revenu moyen n’avaient qu’un diplôme d’études secondaires, tandis que 35% n’étaient même pas diplômés du secondaire. Mais en 2015, 60% des Américains à revenu intermédiaire avaient une formation universitaire ou au moins un baccalauréat.

Augmentation des inégalités de revenus et des coûts de l’éducation

L’inégalité des revenus entre les ménages à revenu élevé et à revenu intermédiaire n’est pas nouvelle. Mais depuis les années 1970, cet écart s’est considérablement creusé. Les gains réalisés par les ménages à revenu intermédiaire n’ont pas suivi le rythme de ceux réalisés par les ménages à revenu élevé; même des gains dans la classe moyenne supérieure ont été en phase avec l’économie américaine, tandis que la croissance des revenus dans la classe moyenne a à la traîne de la croissance économique globale. Une composante majeure de cette inégalité est également la rémunération des PDG, qui a explosé depuis les années 1970. Ensuite, les chefs d’entreprise ont fait environ 20 fois ce que leurs travailleurs ont fait, mais en 2013, ils gagnent près de 300 fois plus.

Le centre de recherche Pew a constaté qu’en 2016, le revenu moyen médian était à peu près le même qu’en 2000, oscillant autour de 78 000 $. Le revenu supérieur médian, en revanche, est en hausse de 187 000 $, malgré les effets de la dernière récession. La récession a frappé les travailleurs de la classe moyenne particulièrement difficile, supprimant de nombreux emplois qui auraient exigé plus qu’un diplôme d’études secondaires, mais pas nécessairement un diplôme d’études collégiales de quatre ans. (Et les emplois qui étaient une fois de plus stables – disons, l’enseignement ou les soins infirmiers – n’offrent plus la même sécurité d’emploi ou des salaires fiables.) Les travailleurs à revenu élevé n’ont pas simplement mieux récupéré en termes de revenus et d’emploi; ils ont bénéficié de meilleures cotes de crédit et d’investissements plus importants, ce qui leur a permis d’acheter des maisons et de payer des frais de scolarité élevés.

L’aspiration a toujours été la clé de l’identité de la classe moyenne. Pendant un certain temps, vous pourriez affirmer qu’un trait distinctif de la classe moyenne était que vous pouviez espérer bien gagner votre vie en tant qu’américain de la classe moyenne, mais vous pouviez également aspirer à aller au-delà de votre sort dans la vie, grâce à des études collégiales ou bon travail. Mais maintenant, si vous êtes dans la classe moyenne, il est plus difficile de s’en éloigner, et si vous n’êtes pas dans la classe moyenne, il est plus difficile de l’atteindre. L’écart de revenu important permet d’expliquer non seulement pourquoi la mobilité sociale a diminué, mais aussi pourquoi tant de gens s’identifient à la classe moyenne en 2019.

Au fur et à mesure que la tranche de revenu supérieure s’éloigne, il est plus difficile d’imaginer ce qu’il faut pour s’élever au-dessus d’un style de vie de classe moyenne – ou ce que cela signifie même d’être autre chose que de la classe moyenne. L’enseignement supérieur n’est plus un ticket d’entrée, compte tenu de l’écart salarial entre les travailleurs ayant fait des études collégiales et les adultes moins scolarisés. Au lieu de cela, il semble être la référence pour garantir même une vie à revenu intermédiaire, face aux coûts de logement exorbitants et à l’évolution du marché du travail. Ces attentes changeantes, associées aux coûts croissants de l’enseignement supérieur, ont créé une classe moyenne alourdie par la dette à la recherche de quelque chose de mieux – alourdie par les aspirations qui l’ont longtemps définie.

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