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Fondateurs: vous n’avez pas besoin d’être un perturbateur pour transformer une industrie


La culture des startups d’aujourd’hui glorifie la mentalité «aller vite, casser les choses» des entreprises à forte croissance. Lorsque vous «perturbez» une industrie, vous violez par définition les règles. Mais dans tous les secteurs, certaines choses sont intouchables — et pour une entreprise comme la nôtre, la sécurité alimentaire est un sacré “ne pas casser”Règle.

En 2013, j’ai lancé Farmer’s Fridge après avoir reconnu qu’il ne devrait pas être infiniment plus facile d’acheter une friandise qu’une salade. Nous vendons des salades fraîches, des sandwichs et des collations dans des distributeurs automatiques réfrigérés intelligents – vous avez peut-être vu nos distributeurs vert et gris en forme de trapèze distinctifs à l’aéroport international O’Hare ou à l’hôpital Mount Sinai – nourrissant des milliers de personnes par jour.

Après six années intenses de construction de l’entreprise à plus de 300 réfrigérateurs, nous avons atteint un objectif de longue date d’ouverture à New York. En tant que natif du New Jersey, c’était gratifiant de penser que mes amis, ma famille et les gens avec qui j’ai grandi pourraient trouver et acheter de la nourriture dans le réfrigérateur. Nous avons installé des dizaines de machines dans la ville en quelques mois, avec de nouveaux emplacements ouverts chaque semaine. Nous craignions que les New-Yorkais, qui ont accès à d’innombrables options alimentaires sur le pouce, n’adoptent pas le concept, mais c’était une crainte infondée – ils appréciaient la qualité et la commodité comme tout le monde. Nous avions réussi notre lancement sur l’un des marchés les plus difficiles du monde. Rien n’indiquait que nous ne continuerions pas de croître.

[Photo: couretsy of Farmer’s Fridge]

Mais une partie de l’aventure entrepreneuriale consiste à découvrir des règles dont vous ne saviez pas qu’elles existaient ou qui n’étaient pas écrites pour soutenir votre modèle d’entreprise. Un fonctionnaire du ministère de la Santé de la ville de New York est passé près de l’un de nos réfrigérateurs et a déclenché une chaîne d’événements inattendue, au bord de notre premier New York Times récit. Avec autant d’endroits surgissant à travers Manhattan, Farmer’s Fridge a provoqué un nouveau dilemme réglementaire. Les produits emballés dans la plupart des distributeurs automatiques ont une longue durée de vie; les régulateurs n’avaient aucun précédent pour surveiller nos machines pour produits frais. Quand tant de magasins Farmer’s Fridge sont apparus si rapidement, ils ont été complètement déconcertés sur la façon de nous réglementer.

Luke Saunders [Photo: couretsy of Farmer’s Fridge]

Le ministère de la Santé voulait que nous arrêtions de vendre des aliments pendant qu’il évaluait notre entreprise. Mais si nous fermions nos réfrigérateurs à New York pendant qu’ils trouvaient comment nous le permettre, les chauffeurs-livreurs, les techniciens de service, les vendeurs et les employés de production seraient affectés, et nous perdrions des dizaines de milliers de dollars. Et nos clients? Ils avaient tenté leur chance en nous autorisant à pénétrer dans leurs immeubles de bureaux, leurs hôpitaux et leurs universités. Que diraient-ils si leurs nouveaux réfrigérateurs étaient soudainement vides?

Malgré le fait que nous ayons respecté les règles – en respectant le processus d’autorisation en vigueur à l’époque – j’ai décidé de suspendre volontairement les opérations sur 80 réfrigérateurs. Alors que je voulais m’opposer au processus de perte de revenus et de clients, j’ai finalement reconnu l’avantage de collaborer avec le DOH pour rédiger un nouveau processus d’autorisation pour la vente d’aliments frais. Prendre le temps de résoudre le problème de fond en comble et de réécrire littéralement les règles de notre entreprise semblait être la bonne façon d’assurer notre longévité.

À l’avenir, chaque réfrigérateur individuel à New York est inspecté par le ministère de la Santé avant d’être approvisionné en nourriture (ce que nous n’avons jamais eu à faire dans aucune autre ville). Cela signifie qu’il nous faut plus de temps pour installer un nouveau réfrigérateur, mais nous allons bien perdre un peu de vitesse si cela signifie construire une présence plus permanente dans la ville.

Collaborer avec le DOH signifie que nous ne travaillons plus seulement comme une entreprise alimentaire privée – nous travaillons maintenant aux côtés d’une énorme agence gouvernementale. Cela a changé notre façon de planifier l’avenir, mais nous a également appris à collaborer avec des partenaires externes. Et en interne, nous avons beaucoup appris sur le travail en équipe en période de crise et resserré notre messagerie externe en conséquence.

[Photo: couretsy of Farmer’s Fridge]

Le concept de «perturbation» pour une startup implique par nature que ce qui est créé est meilleur et plus intelligent que ce qui existe déjà. L’établissement – et toute la bureaucratie qui l’accompagne – est considéré comme inférieur à la nouvelle solution brillante. Et une grande partie du monde des startups semble patiner sans respecter les règles. C’est l’attrait de l’esprit d’entreprise.

Pourtant, nous avons montré qu’il n’est pas nécessaire de perturber une industrie pour la changer pour le mieux. Vous pouvez travailler avec le système existant pour créer une entreprise durable. Et je suis heureux d’annoncer qu’après deux semaines de délibérations, le ministère de la Santé a décidé d’autoriser chaque réfrigérateur comme établissement de restauration et nous a donné l’autorisation de rouvrir. Après sept ans à essayer de convaincre les consommateurs que nous vendons des aliments de qualité restaurant à partir d’un distributeur automatique, nous sommes maintenant officiellement un restaurant aux yeux de la ville – et à environ 14 pieds carrés, probablement les plus petits du pays aussi.

Luke Saunders est le fondateur et PDG de Farmer’s Fridge, un réseau de plus de 400 réfrigérateurs intelligents approvisionnés en plats et en-cas frais.

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