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“Je n’ai jamais autant pleuré”: le chef Kith / Kin Kwame Onwuachi à la fermeture de son restaurant D.C.


Pour la nouvelle série Restaurant Diaries de Force 5, nous demandons aux chefs, aux restaurateurs et aux employés du monde de l’alimentation de faire entrer les lecteurs dans leur entreprise et leur vie à ce moment critique pour l’industrie.


Restaurant afro-caribéen de 120 couverts du chef Kwame Onwuachi Kith / Kin, à Washington, D.C., prospérait il y a un mois, avec des tables réservées des semaines à l’avance. Mais la fortune du chef récompensé par le James Beard Award a rapidement changé lorsque COVID-19 a frappé les États-Unis, entraînant la fermeture de restaurants dans tout le pays. Onwuachi, dont les mémoires récents, Notes d’un jeune chef noir, détaille son cheminement depuis son enfance dans le Bronx jusqu’à devenir un talent croissant dans le monde de étant adapté dans un film A24 avec Lakeith Stanfield), a pris la décision de fermer son restaurant et de licencier son personnel de 60 personnes. Onwuachi nous a décrit ce qui s’est passé au cours du mois dernier et comment il mène actuellement une campagne pour sauver les restaurants locaux et protéger leurs employés.

J’ai commencé à m’inquiéter de la façon dont le coronavirus allait affecter mon restaurant lorsque South by Southwest a été annulé [on March 6]. Cela l’a ramené à la maison. C’est quand j’ai réalisé que c’était réel. Après cela, tout a commencé à bouger très vite. Le nombre d’occupants que vous pourriez avoir à l’intérieur d’un restaurant a été réduit de moitié, ce qui a évidemment impacté notre activité. Mais nos réservations tenaient bon, donc j’étais moins inquiet de savoir si nous allions avoir des clients et plus inquiet pour la santé et la sécurité de notre personnel. Ils disaient que pour lutter contre le virus, il fallait rester à l’intérieur et loin des gens, mais mon personnel servait 120 personnes. Je me demandais à quel moment nous venons de fermer pour la sécurité de nos familles. Mon personnel venait à moi avec des questions; ils cherchaient du leadership; ils voulaient que je communique avec eux. Mais je n’avais pas grand-chose pour eux parce que j’allais au jour le jour. Nous allions tous au travail en nous demandant si ce jour était notre dernier jour.

Quand [D.C. mayor Muriel Bowser] a décidé que les restaurants ne pouvaient que des plats à emporter, nous avons examiné le calendrier et essayé de comprendre comment cela fonctionnerait. Cela ne donnait aux gens, comme, qu’un quart de travail. Nous avons 60 employés. Nous ne sommes pas un petit restaurant. Je voulais une solution qui allait fonctionner pour tout le monde; la livraison n’allait aider que quelques personnes.

Finalement, nous avons débranché la prise. Je n’ai jamais autant pleuré que ce jour-là en parlant à mon personnel. Je leur ai dit qu’ils avaient probablement entendu l’ordonnance du maire et que nous allions devoir les licencier. J’ai dit que je serais en contact lorsque nous aurions rouvert pour les réembaucher. Beaucoup d’entre eux l’avaient vu venir. Ils me demandaient: “Quand reviendrons-nous?” je [still] je ne sais pas. Ce fut une conversation difficile à avoir. Si vous êtes un cuisinier en ligne qui est licencié, vous ne pouvez pas gagner d’argent pour le moment. Je leur parle toujours et je les enregistre. Nous avons organisé un Page GoFundMe pour recueillir des fonds pour eux aussi.

[Photo: FotoBriceno, courtesy of Kith and Kin]

J’ai également parlé à mes fournisseurs. Ce n’était pas si mal pour certains d’entre eux – ceux qui approvisionnent les épiceries et les marchés. C’est plus difficile pour les petits fournisseurs qui comptent sur nous. Il y a des milliers de personnes qui travaillent dans les restaurants et le long de la chaîne d’approvisionnement, comme les producteurs, les pêcheurs et les emballeurs. Ils sont touchés par tout cela. Ensemble, nous contribuons 1 billion de dollars à l’économie. Nos communautés ne peuvent pas se permettre d’échouer.

Kwame Onwuachi [Photo: Scott Suchman, courtesy of Kith and Kin]

Quelqu’un m’a contacté pour rejoindre le Coalition des restaurants indépendants peu de temps après les licenciements. Il s’agit d’un groupe de restaurants formé pour aider les restaurants locaux touchés par le coronavirus. Rejoindre était une décision facile pour moi car je voulais défendre quelque chose. Je veux aider les 11 millions de travailleurs employés par des restaurants indépendants. Nous demandons des modifications législatives. Nous ne sommes là que depuis quelques semaines, mais des politiciens comme Nancy Pelosi nous ont aidés. Nous avons réussi à obtenir quatre mois de prestations de chômage pour les travailleurs [as part of the stimulus bill], et nous essayons d’élargir la disponibilité et la remise des prêts pour les restaurants locaux afin qu’ils puissent couvrir les dépenses, et la couverture de la paie pour les restaurants indépendants comptant jusqu’à 500 employés qui ont commencé à fermer et à licencier des travailleurs dès le 16 février.

Je veux être optimiste. Mais beaucoup de petits restaurants sont incertains quant à leur avenir. »

Nous devons maintenant obtenir des réponses en ce qui concerne les délais de remise de prêt. De nombreux restaurants indépendants ont besoin d’aide, mais ils devraient réembaucher leurs employés immédiatement pour pouvoir bénéficier de la remise de prêt, ce qui n’est pas possible car dans certains États, ils sont légalement tenus de fermer leurs portes. Nous allons également avoir besoin de réponses de la part des compagnies d’assurance: même si nous avons payé des assurances contre les catastrophes pendant des années, beaucoup d’entre nous n’obtiennent pas l’aide dont nous avons besoin parce que nous avons fermé nos portes avant que le gouvernement ne nous y oblige, afin de protéger Nos employés. Ils disent: «Vous avez proclamé [coronavirus] être un désastre pour le gouvernement “, c’est donc une zone grise.

[Photo: FotoBriceno, courtesy of Kith and Kin]

Je veux être optimiste. Je pense que Kith et Kin iront bien. Mais beaucoup de petits restaurants sont incertains quant à leur avenir. Toute ma famille est dans l’industrie de la restauration. Ma mère est un chef personnel et ma sœur est chef dans un bar à la Nouvelle-Orléans. En ce moment, elle est sans travail. [The bar] ne figure sur aucune des meilleures listes de restaurants haut de gamme. Ils ont du mal. Ils comptent sur les clients qui arrivent le week-end et ils peuvent ou non rouvrir.

Les chefs en herbe se tournent vers [the Independent Restaurants Coalition] pour l’espoir. Nous sommes des balises pour les petits agriculteurs indépendants qui se soucient vraiment des pratiques agricoles et de la façon dont ils traitent leurs produits et leur bétail. D’autres secteurs comme le tourisme, les voyages et l’hôtellerie bénéficient de l’ouverture de restaurants indépendants. J’espère que nous réussirons à traverser cela – nous avons juste besoin de l’aide du gouvernement à ce stade.

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