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La charmante conspiration qui a placé le premier drapeau américain sur la Lune


Il s’agit du 34e d’une série exclusive de 50 articles, un publié chaque jour jusqu’au 20 juillet, explorant le 50e anniversaire du premier atterrissage sur la Lune. Vous pouvez consulter 50 jours vers la lune ici chaque jour.

Le 2 juin 1966, un vaisseau spatial appelé Surveyor 1 s’est installé dans un cratère dans une zone de la Lune appelée Ocean of Storms. Surveyor 1 a été la première sonde américaine à effectuer un atterrissage en douceur et propulsé sur la Lune, plongeant à moins de 40 miles de la surface de la Lune à 5800 mph, avant de tirer sa rétrorocket, puis d’utiliser des propulseurs d’atterrissage pour ralentir davantage, jusqu’à ce que l’engin de 640 livres côte les derniers pieds pour tomber en toute sécurité sur la surface lunaire.

Surveyor 1 a été un triomphe. Le vaisseau spatial a renvoyé des images télévisées et 11 237 photographies de la surface de la Lune. Il transportait également une cargaison secrète que ses propres scientifiques avaient glissée à bord.

Surveyor – une série de sept vaisseaux spatiaux robotiques identiques dirigés vers différents endroits sur la Lune – était une mission dirigée par le Jet Propulsion Lab (JPL) de la NASA à Pasadena, en Californie. Les atterrisseurs lunaires à trois pattes distinctifs ont été construits par Hughes Aircraft. Ce jour de juin où Surveyor 1 a atterri sur la Lune et a commencé à renvoyer des photos, Sheldon Shallon, le scientifique en chef de Hughes, a tenu une conférence de presse et a révélé que le navire transportait un petit objet imprévu que ni la NASA ni les patrons de Shallon ne connaissaient: un Américain drapeau.

L’arpenteur scientifique en chef Sheldon Shallon, qui a organisé la création d’un petit drapeau de pharmacie sur la Lune en juin 1966. [Photo: Courtesy the Shallon Family]

L’histoire de la façon dont Shallon et ses collègues ont obtenu le premier drapeau américain sur la Lune ressemble à quelque chose d’un roman de John LeCarre.
Un samedi après-midi, 10 jours avant le lancement de Surveyor 1, Shallon s’est rendu dans une pharmacie Sav-On discount sur Sepulveda Avenue à Los Angeles et a acheté un drapeau américain sur un bâton en bois, le genre que vous obtiendriez pour un enfant de huit ans à agiter lors d’un défilé du 4 juillet. Le drapeau a coûté 23 cents.

Dans une note écrite des mois plus tard, au cours d’une enquête interne sur «l’incident du drapeau», Shallon a détaillé avec la précision austère d’une mission d’espionnage de la guerre froide après l’action rapporter le subterfuge nécessaire pour obtenir le drapeau à cinq et dix sous sur la Lune:

Les agrafes qui tenaient le drapeau sur un bâton en bois ont été retirées avec un couteau de poche.
Dans l’après-midi du 21 mai 1966, le drapeau a été placé entre les pages d’un rapport qui devait être porté [to the spacecraft preparation area the next day].
Dans la soirée du dimanche 22 mai 1966, le drapeau a été enlevé entre les pages du rapport et remis à [Surveyor] personnel.

Une deuxième note jointe détaille le soin avec lequel le drapeau vaporeux a ensuite été préparé pour le vol. Un membre du personnel de Hughes nommé D. C. Smith a pris la responsabilité du nettoyage du drapeau, un processus de deux heures qu’il a décrit dans une note d’un paragraphe reconnaissant sa participation:

Le drapeau m’a été livré vers 20 h 00. [8 p.m.] le mardi 24 mai 1966. J’ai enlevé toutes les fibres et les fils lâches du bord cousu, puis j’ai lavé le drapeau dans un solvant propre [Freon TF], suivi d’un rinçage approfondi dans un courant de solvant filtré à travers un filtre à membrane évalué à 0,45 microns. Le drapeau a été séché par soufflage avec de l’azote gazeux propre, puis immédiatement scellé dans un sac en nylon. J’ai remis le drapeau à l’équipe d’essai du véhicule… vers 22h00 [10 p.m.] le mardi 24 mai 1966.

Les comploteurs du drapeau Hughes n’étaient rien sinon méticuleux dans leurs efforts pour ne pas laisser le drapeau blesser involontairement la mission.

Le lendemain, mercredi 25 mai 1966, le compte de Shallon a continué, “le drapeau a été retiré du sac en plastique et inséré à l’aide d’un tournevis fin à travers un petit trou dans le membre de la structure spatiale inférieure sous la caméra TV Surveyor.”

Le drapeau, mesurant quatre pouces sur six pouces, juste un peu plus gros qu’une fiche, avait été enroulé et glissé dans l’un des tubes creux du cadre structurel du Surveyor 1. Surveyor a été lancé cinq jours plus tard, le lundi suivant, et a atterri mercredi, portant le premier drapeau américain à atterrir avec succès sur la Lune.

La presse a adoré l’histoire. Le minuscule drapeau enroulé a fait la une des journaux de Washington Étoile du soir, l’intérieur de Le New York Times, et les premières pages de dizaines de journaux d’un bout à l’autre du pays. Le démocrate de Tallahassee (Floride): “Un drapeau américain de 23 cents est sur la lune.” La chronique record de Denton (Texas): “‘ Old Glory ’volant haut.”

La NASA et le JPL n’étaient pas satisfaits, mais nous ne le savons que de seconde main, d’après les notes de service «d’enquête» de Hughes. Le drapeau n’est mentionné dans aucun document ni aucune histoire orale de la NASA et est absent du rapport officiel du JPL de la mission, qui compte 626 pages sur trois volumes et dit que Surveyor 1 “a réalisé un atterrissage en douceur parfait sur la Lune”.

Une photographie prise lors de la deuxième activité extravéhiculaire (EVA) d’Apollo 12 montre deux vaisseaux spatiaux américains à la surface de la lune. Le module lunaire (LM) d’Apollo 12 est en arrière-plan. Le vaisseau spatial sans pilote Surveyor 3, qui est identique au premier Surveyor qui portait un drapeau caché sur la Lune, est au premier plan visité par le commandant Pete Conrad. [Photo: NASA]

Dans une note de service interne finale de Hughes Aircraft sur le sujet, rédigée à peine deux semaines avant le lancement de Surveyor 2 et largement diffusée auprès du personnel des engins spatiaux Surveyor, RR Gunter, un responsable, a écrit: «Des critiques et des discussions considérables ont surgi du drapeau américain Surveyor 1. incident. La NASA et le JPL ont adopté une position très ferme à l’égard de telles actions. En conséquence, vous êtes explicitement invité à veiller à ce qu’aucune action similaire ne soit prise sur Surveyor 2, 3, 4 ou autre vaisseau spatial. Il serait extrêmement embarrassant pour la Société que de telles mesures soient prises. »

La NASA et le JPL étaient tellement irrités par le passager clandestin de Shallon qu’ils ont obligé Hughes à acheter deux autres drapeaux à Sav-On, à les nettoyer exactement de la même manière, puis à les tester pour la contamination.

Shallon a admis, avec une ironie impénitente, que le drapeau avait probablement été l’élément le plus propre du vaisseau spatial.


One Giant Leap par Charles Fishman

Charles Fishman, qui a écrit pour Force 5 depuis sa création, a passé les quatre dernières années à rechercher et à rédiger One Giant Leap, le sien New York Times livre à succès sur la façon dont il a fallu 400 000 personnes, 20 000 entreprises et un gouvernement fédéral pour amener 27 personnes sur la Lune. (Vous pouvez le commander ici.)

Pour chacun des 50 prochains jours, nous publierons une nouvelle histoire de Fishman – une que vous n’avez probablement jamais entendue auparavant – sur le premier effort pour arriver sur la Lune qui éclaire à la fois l’effort historique et l’actuel. De nouveaux messages apparaîtront ici quotidiennement et seront distribués via Force 5 »s les médias sociaux. (Suivez à # 50DaysToTheMoon).

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