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Le chef Thomas Keller poursuit sa compagnie d’assurance pour sauver des restaurants américains



Les restaurants du chef Thomas Keller, dont The French Laundry à Yountville, en Californie, et Per Se à New York, prospéraient avant l’épidémie de coronavirus. Alors que le virus se propageait en mars, le chef de renommée mondiale a licencié la plupart de ses 1 200 employés et fermé son restaurant empire. Il a commencé un fonds de secours pour ses employés. Maintenant, il poursuit sa compagnie d’assurance, Hartford Fire Insurance Co, arguant qu’elle devrait couvrir les pertes commerciales liées aux coronavirus. Keller nous explique pourquoi il espère que son costume créera un précédent et comment lui et plusieurs autres grands chefs sont augmenter la pression sur les assureurs.

Dans la restauration, il y a un sentiment de camaraderie, de fraternité, de soin: nous avons un lien émotionnel avec nos clients. Nous venons toujours pour aider ceux qui en ont besoin. Nous avons nourri les gens après le 11 septembre, l’ouragan Katrina et Sandy.

Le problème est qu’aujourd’hui, ce sont les restaurants qui ont besoin d’aide. Ma préoccupation est principalement pour les petits endroits: les restaurants maman-et-pop, les plats à emporter chinois, les taquerias de quartier, les bars. Nos marges sont si petites. Non seulement ils opèrent au jour le jour ou de semaine en semaine, mais ils n’ont pas les avocats ou les personnes pour les aider à naviguer dans les prêts et les avantages qui peuvent les aider. Cela me brise le cœur de savoir qu’il y a un demi-million de restaurants à risque.

Chef Thomas Keller [Photo: Deborah Jones]

Tout le monde est touché par les fermetures de restaurants: la communauté locale, les agriculteurs, les butineurs, ainsi que les plombiers et électriciens qui travaillent sur nos restaurants. Les petites exploitations ont été gravement touchées. Notre dame au beurre, Diane St. Clair, de Animal de ferme au Vermont, elle compte environ 10 vaches et son gagne-pain fait du beurre pour deux ou trois endroits, dont le nôtre. Maintenant, elle doit traire les vaches tous les jours et en disposer car elle ne peut pas vendre le beurre. Et il y a Keith Martin[lefondateurde[thefounderofElysian Fields Sheep Farm], que je connais depuis 23 ans et qui a changé la façon dont nous élevons les animaux. Il m’a dit qu’il avait peut-être deux semaines avant de fermer ses portes. Nous avons donc mis en place un “Pack du chef” avec du beurre de Diane, de l’agneau de Keith et des légumes d’autres fournisseurs en vente en ligne. J’espère qu’ils obtiendront des affaires. Pourtant, je ne veux pas agir comme si les restaurants étaient la chose la plus importante. Nous devons aider les médecins, les infirmières et les personnes en première ligne.

Je poursuis ma compagnie d’assurance, la Hartford Fire Insurance Company, parce qu’en ce moment, lorsque nous en avons besoin, elle ne nous aidera pas. Depuis l’ouverture de The French Laundry, nous avons payé environ 15 millions de dollars sur 25 ans pour une assurance contre les pertes d’exploitation. Mais maintenant que nous avons besoin des paiements, ils nous refusent, ainsi que de nombreux autres, un soulagement, car dans de nombreuses politiques, les événements comme les virus sont exclus. Beaucoup d’assureurs s’en sont assurés après le déclenchement du SRAS en 2003. C’est comme se voir refuser une assurance médicale en raison d’une maladie préexistante. C’est irresponsable et amoral.

J’ai une clause spéciale dans ma police pour couvrir des événements comme celui-ci – et je suis encore ne pas obtenir d’argent d’eux. S’ils n’utilisent pas l’argent que nous leur payons pour nous aider, pourquoi l’utilisent-ils? S’ils ne nous aident pas maintenant, qui va faire confiance aux compagnies d’assurance à l’avenir? J’espère que mon cas créera un précédent juridique. Si les restaurants survivent parce que [insurance companies] aidez-les, nous allons revenir et continuer à payer pour l’assurance. C’est une meilleure situation que la fermeture d’un demi-million de restaurants.

J’ai lancé une initiative appelée Groupe d’interruption des activités avec d’autres chefs, dont Wolfgang Puck et Jean-Georges Vongerichten. Le groupe exerce des pressions juridiques et politiques sur les compagnies d’assurance pour couvrir les restaurants. Nous avons récemment parlé au président Trump. Les compagnies d’assurance sont également un bon moyen de distribuer de l’argent: elles savent comment le faire; ils peuvent faire les calculs facilement. Je pense que c’est le moyen le plus efficace et le plus efficace de distribuer les secours. Le gouvernement peut essayer d’aider, mais cela prendra du temps, et c’est une situation immédiate. Le gouvernement peut soutenir les compagnies d’assurance et les tenir responsables.

Les gens ont un lien émotionnel avec les industries de la restauration et de l’hôtellerie. Ces industries viennent toujours en aide à ceux qui en ont besoin, et il est important de se rassembler pour se nourrir et se soutenir mutuellement pendant cette crise. J’espère que les compagnies d’assurance pourront nous aider.

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