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Notre environnement façonne notre personnalité beaucoup plus que nous ne le pensons


Dans le domaine de la psychologie, l’image est canon: un enfant assis devant une guimauve, résistant à la tentation de la manger. Si elle rassemble la volonté de résister assez longtemps, elle sera récompensée lorsque l’expérimentateur reviendra avec une deuxième guimauve. En utilisant ce «test de guimauve», le psychologue autrichien Walter Mischel démontré que les enfants qui pouvaient résister à la gratification immédiate et attendre une deuxième guimauve ont accompli de plus grandes réalisations dans la vie. Ils ont fait mieux à l’école, ont obtenu de meilleurs scores SAT et ont même mieux géré leur stress.

Les études pionnières de Mischel à Stanford en Californie et plus tard à Columbia University à New York ont ​​eu un impact profond sur la compréhension professionnelle et populaire de la patience, de ses origines et de son rôle dans nos vies. Les gens pensaient à partir de ces études des années 1970 et des années 80 qu’il devait y avoir une caractéristique individuelle profonde, une caractéristique de la personnalité, qui mettraient les enfants en place pour de meilleures réalisations tout au long de la vie. Mais que faire si ce n’était pas la bonne conclusion à tirer de ces études?

Et si la patience, et peut-être d’autres caractéristiques de la personnalité, sont davantage le produit de l’endroit où nous sommes que de qui nous sommes?

WLorsqu’ils tentent d’étudier la relation entre l’environnement et nos caractéristiques de personnalité, les chercheurs sont confrontés à deux grands défis.

Le premier défi consiste à mettre en doute la tendance à considérer les traits de personnalité – des schémas de comportement stables dans le temps – comme des éléments de nos identités inévitables et découlant de l’intérieur. S’il est vrai que les gens sont le produit de gènes qui interagissent avec l’environnement (la réponse à la question “Est-ce la nature ou la culture?” Est toujours “Oui”), travail par le psychologue Nick Haslam de l’Université de Melbourne et d’autres chercheurs ont montré que les gens se trompent dans la direction de la nature, voyant les traits de personnalité beaucoup plus fixes. En d’autres termes, vous êtes plus susceptible de dire que votre amie Jane vient est une personne patiente et le serait toujours, même dans un environnement où ce n’est pas la meilleure stratégie – par exemple, dans une situation dangereuse où demain n’est pas garanti. Vous pourriez dire que la patience est quelque chose qui vient d’elle, pas du monde qui l’entoure.

L’autre défi concerne qui les psychologues étudient depuis un siècle. Alors que les chercheurs en savent assez sur la façon dont les traits se développent, ces connaissances proviennent de la recherche sur un sous-ensemble très spécifique et particulier d’humains: ceux qui vivent dans les sociétés industrialisées. Comme quantifié dans un désormais repère étude appelé “Les personnes les plus étranges au monde?” (2010), l’anthropologue Joseph Henrich et son équipe à l’Université de la Colombie-Britannique ont montré qu’environ 96% des sujets des études de psychologie provenaient de sociétés dites «WEIRD» – ou de sociétés occidentales, éduquées, industrialisées, riches et démocratiques.

Un parti pris envers les sociétés WEIRD est problématique pour un certain nombre de les raisons. Premièrement, les habitants de ces sociétés sont un piètre indicateur de l’humain moyen, représentant des pays qui ne représentent qu’environ 12% de la population mondiale. Mais cette asymétrie vers les sociétés industrialisées est problématique pour une autre raison: elle représente un environnement fondamentalement différent de celui dans lequel les êtres humains ont évolué.

Si notre environnement façonne notre personnalité, comment capter cet important processus? Ici, la méthode de Mischel avait raison: aller directement à l’enfance, l’une des périodes les plus sensibles et flexibles de développement de la personnalité. Récemment, mes collaborateurs et moi l’avons fait, en concevant un étude examiner deux traits d’intérêt: la façon dont une personne est patiente et sa tolérance à l’incertitude. Nous avons mené notre enquête dans quatre sociétés différentes à travers le monde: en Inde, aux États-Unis, en Argentine et, ce qui est important compte tenu de nos efforts pour lutter contre le biais WEIRD, les enfants autochtones Shuar vivant en Amazonie équatorienne.

Les communautés Shuar que nous avons visitées étaient éloignées: la seule façon de les atteindre était de faire une longue et sinueuse pirogue remontant la rivière Morona. Beaucoup de Shuar que nous avons visités dans ces régions conservent toujours un mode de vie plus traditionnel: chasser le gibier sauvage, cultiver des plantes de jardin, pêcher. Les biens industrialisés ne sont pas aussi essentiels à leur mode de vie. Au moins pas encore.

Pour mesurer le degré de patience d’un enfant, nous avons utilisé une expérience similaire au test de guimauve de Mischel, offrant aux enfants de 4 à 18 ans le choix entre un bonbon aujourd’hui ou un nombre croissant de bonbons s’ils étaient prêts à attendre un jour. Si vous pouviez faire preuve de patience, vous seriez riche en bonbons le lendemain. Pour l’incertitude, ils ont dû choisir entre un sac sûr qui payait toujours un bonbon ou un sac risqué qui ne leur donnait qu’une chance sur six de plus de bonbons.

Nous avons trouvé beaucoup de variations, en particulier entre les Shuar et les trois autres communautés. Aux États-Unis, en Argentine et en Inde, les enfants se sont comportés de la même manière, ayant tendance à être plus patients et plus tolérants à l’incertitude, tandis que le Shuar a montré un modèle de comportement très différent. Ils étaient plus impatients et plus prudents d’incertitude; ils n’ont presque jamais choisi le sac risqué.

Dans une étude de suivi l’année suivante, nous avons examiné dans Communautés Shuar et a trouvé les mêmes modèles. Les enfants Shuar vivant près des villes se comportaient plus comme des Américains que les enfants Shuar dans la forêt tropicale. Quelque chose au sujet de la vie près des villes – et peut-être quelque chose au sujet de l’industrialisation plus largement – semblait façonner le comportement des enfants.

TPour comprendre pourquoi l’industrialisation peut être une force influente dans le développement des comportements, il est important de comprendre son héritage dans l’histoire humaine. L’avènement de l’agriculture il y a 10 000 ans a lancé la transformation peut-être la plus profonde de l’histoire de la vie humaine. Ne dépendant plus de la chasse ou de la cueillette pour survivre, les gens ont formé des sociétés plus complexes avec de nouvelles innovations culturelles. Certaines des plus importantes de ces innovations impliquaient de nouvelles façons d’accumuler, de stocker et d’échanger des ressources. L’un des effets de ces changements, du point de vue de la prise de décision, a été la réduction de l’incertitude. Au lieu de compter sur des ressources difficiles à prévoir telles que les proies, les marchés nous ont permis de créer des pools de ressources plus importants et plus stables.

À la suite de ces changements plus larges, les marchés pourraient également avoir changé notre perception de abordabilité. Dans les sociétés WEIRD avec plus de ressources (rappelez-vous que le R dans WEIRD signifie riche), les enfants peuvent penser qu’ils peuvent mieux se permettre des stratégies telles que la patience et la recherche de risques. S’ils sont malchanceux et sortent une bille verte et n’ont pas gagné de bonbons, ça va; cela ne leur a pas coûté si cher. Mais pour les enfants Shuar dans la forêt tropicale avec moins de ressources, la perte de ces bonbons est beaucoup plus importante. Ils préfèrent éviter le risque.

Au fil du temps, ces stratégies réussies peuvent se stabiliser et devenir des stratégies récurrentes d’interaction avec notre monde. Ainsi, par exemple, dans un environnement où les coûts d’attente sont élevés, les gens peuvent toujours être impatients.

D’autres études soutiennent l’idée que la personnalité est davantage façonnée par l’environnement qu’on ne le pensait auparavant. Dans le travail chez les adultes autochtones Tsimané en Bolivie, les anthropologues de l’Université de Californie, Santa Barbara a trouvé un faible soutien au modèle dit de «Big Five» de variation de la personnalité, qui consiste en une ouverture à l’expérience, la conscience, l’extraversion, l’agréabilité et le névrosisme. Des tendances similaires provenaient des zones rurales Sénégalais les agriculteurs et les Mal au Paraguay. Il s’avère que le modèle de personnalité des Big Five est WEIRD.

Dans un autre récent papier, l’anthropologue Paul Smaldino de l’Université de Californie, Merced et ses collaborateurs ont poursuivi ces découvertes, les reliant aux changements qui ont été catalysés par l’industrialisation. Ils soutiennent que, à mesure que les sociétés deviennent plus complexes, elles conduisent au développement de plus de niches – ou de rôles sociaux et professionnels que les gens peuvent assumer. Différents traits de personnalité réussissent mieux dans certains rôles que dans d’autres, et plus il y a de rôles, plus les types de personnalité peuvent devenir divers.

Comme le suggèrent toutes ces nouvelles études, nos environnements peuvent avoir un impact profond sur nos traits de personnalité. En élargissant le cercle des sociétés avec lesquelles nous travaillons et en abordant les notions essentialistes de la personnalité avec scepticisme, nous pouvons mieux comprendre ce qui fait de nous ce que nous sommes.


Cet article a été initialement publié sur Temps infini et a été republié sous Creative Commons.

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