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Oui, la gratitude vous aide vraiment à vivre une vie meilleure (et à être une meilleure personne)


Pour les Grecs anciens, la vertu n’était pas un but en soi, mais plutôt une voie vers une vie bien vécue. En étant honnête et généreuse, incarnant la diligence et le courage, faisant preuve de retenue et de gentillesse, une personne s’épanouirait – venant vivre une vie pleine de sens et trouvant un bonheur durable, par opposition à éphémère. Aujourd’hui, ce point de vue n’a pas beaucoup changé. Alors que nous entendons beaucoup d’histoires de célébrités, de politiciens et même de nos voisins trouvant un plaisir éphémère par l’autosatisfaction, la malhonnêteté ou l’orgueil, nous pouvons également voir «l’autre chaussure» finir par tomber, conduisant au désespoir, au rejet social, ou pire.

S’il est vrai que la vertu mène à une vie bien vécue – une vision qui reçoit un soutien empirique chaque année qui passe – la question Comment devenir vertueux? prend un peu d’urgence. Pour la majorité des éthiciens, anciens et modernes, la réponse est claire: la vertu vient de vivre une vie examinée, où une délibération profonde conduit à embrasser des qualités nobles telles que l’honnêteté et la générosité, quelle que soit la difficulté à adopter leur.

Il y a cependant un problème avec ce chemin très usé. Dans un monde occupé où beaucoup se sentent inondés par les exigences de la vie quotidienne, consacrer du temps à une délibération philosophique – aussi valable soit-elle – peut sembler un luxe insaisissable. Ainsi, alors que la voie habituelle pour poursuivre la vertu peut certainement fonctionner, après plus de deux décennies à étudier comment les émotions façonnent l’esprit, je pense qu’il pourrait y avoir un moyen plus facile d’atteindre le même but.

En considérant le caractère moral, l’orateur romain Cicéron a déclaré: “La gratitude n’est pas seulement la plus grande des vertus, mais le parent de toutes les autres.” Et même si je pense que c’est une surestimation, la vision de Cicéron offre la perspective alléchante que, simplement en cultivant la gratitude, d’autres vertus se développeront. Si elle est correcte, elle suggère qu’il existe une manière entièrement différente d’améliorer le caractère moral – une méthode rapide, facile et efficace.

À la base, les émotions concernent l’avenir, pas le passé. D’un point de vue évolutif, ressentir une douleur ou un plaisir qui ne peut rien changer serait un gaspillage inutile des efforts du cerveau. Le véritable avantage des émotions vient de leur pouvoir de guider les décisions sur ce qui vient ensuite.

Dans le cas de la gratitude, il est clair depuis longtemps que cela pousse les gens à rembourser leurs dettes. Comme le sociologue allemand Georg Simmel l’a décrit au début du XXe siècle, «Gratitude. . . est la mémoire morale de l’humanité. ” Cela ne laisse pas les gens oublier qu’ils doivent accepter un sacrifice futur au profit d’un bienfaiteur passé. Et comme les recherches de nombreux laboratoires, dont le mien, l’ont montré empiriquement, Simmel avait raison. Plus les gens ressentent de gratitude envers ceux qui les ont aidés, plus ils travailleront avec diligence pour les rembourser.

HComment la gratitude exerce-t-elle sa magie mentale? Par quel mécanisme cela nous rend-il disposé à consacrer du temps, de l’argent ou d’autres ressources pour rembourser les autres plutôt que pour améliorer notre propre plaisir? Cela semble se résumer à la maîtrise de soi. Chaque fois qu’une personne se sacrifie pour une autre, elle choisit de renoncer à ses propres besoins immédiats au service d’un gain futur plus important. Par exemple, si vous appréciez votre amitié avec quelqu’un, la gratitude que vous ressentez quand il vous aide à déplacer votre canapé dans un nouvel appartement augmente les chances de vous rendre la pareille, même si au moment où il demande de l’aide, vous préférez faire presque autre chose que de hisser des meubles. Pourtant, accepter d’aider est nécessaire pour faire en sorte que les avantages de cette amitié continuent à descendre – des avantages qui, une fois agrégés au fil du temps, l’emporteront probablement sur les sentiments agréables de sortir dîner si cela signifie laisser un ami dans le pétrin.

Pour le prouver, nous avons pu à plusieurs reprises montrer le lien étroit entre gratitude et maîtrise de soi. En 2014, nous démontré que les personnes incitées à se sentir reconnaissantes, par rapport à celles incitées à ressentir du bonheur ou à ne ressentir aucune émotion, sont devenues beaucoup plus disposées à attendre une récompense financière plus importante (par exemple, 80 $ en trois semaines) par rapport à une plus petite et immédiate (35 $ maintenant) . Comme les enfants qui ont réussi dans la célèbre «guimauve de Walter Mischel» tester” à l’Université de Stanford dans les années 1970, ces adultes reconnaissants étaient mieux en mesure de résister aux tentations de gratification immédiate qui se faisaient au prix d’avantages plus importants à l’avenir.

Étant donné que de nombreux dilemmes moraux se résument à une question de maîtrise de soi – comme les stoïciens l’ont souligné il y a des siècles – de telles conclusions suggèrent que la gratitude pourrait en effet être une vertu parentale en quelque sorte.

Considérez l’honnêteté. Disons que je demande aux gens de jouer à un jeu de hasard où ils pourraient lancer une pièce virtuelle pour gagner l’un des deux prix en argent: un petit ou un plus grand. Disons également que le retournement se produit en privé. Toutes les personnes doivent faire pour obtenir leur argent est frappé une clé d’ordinateur pour indiquer le résultat: «têtes» signifie la plus grande récompense; “Queues” le plus petit. Maintenant, faisons un dernier ajustement: la pièce en question est truquée pour remonter.

Si la gratitude renforce l’honnêteté, la prédiction est claire: ceux qui se sentent reconnaissants au moment du retournement devraient être plus susceptibles que leurs pairs de signaler qu’ils ont reçu des queues, assurant ainsi qu’ils obtiendront la plus petite récompense. En fait, lorsque nous avons mené cette expérience, publié dans Sciences psychologiques en mai, c’est exactement ce qui s’est passé. Le pourcentage de tricheurs a diminué de moitié (passant de près de 49% à 27%) parmi ceux qui venaient de se souvenir d’un moment où ils se sentaient reconnaissants, par rapport à ceux qui décrivaient un moment où ils se sentaient heureux ou sans émotion particulière.

Bien entendu, aucune expérience ne peut être considérée comme une preuve solide. Ainsi, dans le même article, nous décrivons une deuxième expérience dans laquelle nous avons relevé les enjeux. Cette version avait deux différences clés. Tout d’abord, le tirage au sort a permis de déterminer si un participant donné devait accomplir une tâche agréable de 10 minutes ou une tâche difficile de 45 minutes. Deuxièmement, nous avons amené les participants à croire que la prochaine personne à venir serait affectée à la tâche restante.

Pris ensemble, ces changements signifiaient que les décisions des personnes impliquaient non seulement des options qui différaient considérablement en temps et en efforts, mais affectaient également directement les résultats pour les autres. En décidant de tricher en signalant que le jeu de pièces de monnaie virtuel était venu en tête, les gens se donnaient une tâche beaucoup plus courte et plus agréable, mais ce faisant, ils condamnaient injustement une autre personne à une tâche plus onéreuse.

Comme on pourrait l’imaginer, la fréquence globale de tricherie était plus faible. Néanmoins, la gratitude a fonctionné exactement de la même manière. Alors que 17% des gens ont triché en se sentant neutres ou heureux, seulement 2% ont triché en se sentant reconnaissants.

La littérature empirique montre une influence similaire de la gratitude sur d’autres vertus. Les personnes reconnaissantes sont plus susceptibles de Aidez-moi ceux qui demandent de l’aide, diviser leurs bénéfices de manière plus égalitaire, pour être fidèle même à leurs dépens, pour être moins matérialiste, et même exercice par opposition à flâner.

Il est essentiel de reconnaître que les personnes qui ont agi de façon plus vertueuse dans ces études ne l’ont pas fait parce que c’était de «bonnes» personnes dès le départ. Ce n’étaient pas ceux qui, comme le diraient les éthiciens de la vertu, passaient des années à se concentrer sur l’analyse philosophique. C’étaient des gens de tous horizons qui, face à la tentation, devaient décider rapidement de se comporter noblement ou non. Et tandis que beaucoup ont agi de manière moins qu’honorable, tout ce qu’il a fallu à certains pour se comporter équitablement était quelques instants passés à attiser un sentiment de gratitude.

Rien de tout cela ne doit être interprété comme signifiant qu’une considération rationnelle du pourquoi et du comment se comporter de manière éthique ne vaut pas la peine. C’est certainement le cas. Mais ce n’est pas le seul, ou peut-être même le moyen le plus efficace de favoriser la vertu et une vie bien vécue. Stimuler la moralité de bas en haut en cultivant un sentiment de gratitude quelques instants chaque jour pourrait tout aussi bien fonctionner, avec le bonus que vous n’aurez pas à attendre des années pour obtenir des résultats.

Cette idée a été rendue possible grâce au soutien d’une subvention à Aeon de la Fondation John Templeton. Les opinions exprimées dans cette publication sont celles de l’auteur et ne reflètent pas nécessairement les vues de la Fondation. Les bailleurs de fonds d’Aeon Magazine ne sont pas impliqués dans la prise de décision éditoriale.


Cet article a été initialement publié sur Temps infini et a été republié sous Creative Commons.

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